Het lukt Microsoft maar niet het hoge tempo waarmee vooral Google innoveert en waarbij het zich zelfs op de Windows desktop waagt, te evenaren. Dit dwingt de softwaregigant uit Redmond tot een voor hem ongebruikelijke stap: het openen van een van zijn succesvolste producten voor ontwikkelaars van buiten.

Dinsdag, op de eerste dag van de Professional Developers Conference (PDC), zal Microsoft een serie api's (application programming interfaces) voor haar webdienst MSN introduceren. Daarmee kunnen softwareontwikkelaars de functionaliteit van MSN Search, MSN Virtual Earth, MapPoint, Windows Desktop Search en ook MSN Messenger, gebruiken in hun eigen applicaties.

MSN Spaces - de weblogdienst van MSN - ontbreekt nog, maar dat is slechts tijdelijk. Volgens Dare Obasanjo, program manager van het Microsoft Webdata xml-team 'ontbreekt MSN Spaces alleen om logistieke redenen en niet omdat we MSN Spaces niet ook als platform voor de ontwikkelaars zouden openen'.

Ecosysteem

Microsoft wil een ecosysteem bouwen van ontwikkelaars die met de MSN-technieken, innovatieve applicaties en webservices ontwikkelen die haar helpen concurreren met vooral Google en ook Yahoo. Op MSDN, de Microsoft-site voor softwareontwikkelaars, is al een eigen MSN Developer Center gereserveerd.

Nu staat daar nog alleen een banner, maar vanaf dinsdag moet de site behalve de genoemde api's ook whitepapers; nieuwsgroepen, forums en weblogs bieden. Het opschakelen van de grote groep ontwikkelaars lijkt een sterke zet van Microsoft, één waar Google bovendien niet direct een antwoord op zal hebben.

Weliswaar biedt ook Google al langere tijd een eigen api aan, maar die beperkt zicht tot de functionaliteit van de AdWord advertentiemachine van Google.

Gratis licenties

Om het gebruik van de api's te stimuleren en ook commercieel interessant te maken, komt Microsoft met ruime licentievoorwaarden. Zo geldt voor de api voor MSN Search een non-commerciële licentie die het toestaat tot 10.000 zoekopdrachten per dag per ip-adres uit te voeren, zonder dat er apart voor betaald moet worden.

Voor Virtual Earth komt er een speciale en zelfs commercieel geheel vrij te gebruiken, licentie om via een JavaScript data van Virtual Earth weer te geven in een ander venster. Zo ongeveer de enige voorwaarde die Microsoft stelt is dat het zoekvenster van Virtual Earth herkenbaar blijft, aldus Chandu Thota, een van de ontwikkelaars in de MapPoint groep bij Microsoft.

Om de softwareontwikkelaars extra te motiveren de nieuwe api's te gebruiken, looft Microsoft prijzen uit voor de beste nieuwe toepassing op basis van de Virtual Earth of MSN Messenger api. De naam van de wedstrijd, door de organisatie 'the world's best app contest' genoemd, maakt duidelijk dat Microsoft hoge verwachtingen heeft van zijn nieuwe initiatief.