Albany bundelt Office Home and Student 2007, Windows Live OneCare en Microsofts online mail en messenger diensten in een pakket. Microsoft wil met de dienst een alternatief bieden voor Google Docs, de gratis tekstverwerker en spreadsheet van Google, en andere goedkope productiviteitssuites voor consumenten.

Microsoft heeft eind vorige maand uitnodigingen voor een gesloten beta van de dienst verzonden. Deelnemers zijn daarbij gehouden aan een geheimhoudingsverklaring.

Meer dan Office

Albany gaat verder dan een 'gewone' productiviteitsapplicatie, zegt Bryson Gordon, product manager bij Microsoft. "De gratis online applicaties zijn slechts een onderdeel hiervan," zegt hij. De dienst biedt 'essentiële' producten. "Het biedt tevens security en diensten waarmee mensen met elkaar in contact kunnen treden en met anderen gegevens kunnen delen."

Naast de Word, Excel en Powerpoint applicaties in Office, bundelt Albany ook de dienst Live Workspaces, waarmee gebruikers vanuit Office bestanden kunnen delen en online opslaan. Met Windows Live OneCare biedt de suite bovendien beveiliging via een firewall en virusscanner. Daarnaast integreert hij diensten voor e-mail, instant messaging en het delen van foto's.

Alternatief voor Google Docs

Met Albany erkent Microsoft dat het een goedkoper alternatief voor Office moet bieden. Na jaren van dominantie door Microsoft, ondervindt de softwaregigant nu zware concurrentie van onder meer Google Docs en IBM Symphony.

Gebruikers kunnen alle Albany applicaties als één pakket installeren door in een welkomstscherm de gewenste diensten aan te vinken. "We willen geen gecompliceerd installatie-proces creëren," zegt Gordon.

Prijzen

Microsoft heeft nog geen prijzen voor Albany bekendgemaakt. De firma zegt alleen dat de software als een abonnement beschikbaar komt. Het is ook nog niet bekend of consumenten de applicatie direct van Microsoft of via partners kunnen kopen, maar bronnen binnen Microsoft hebben eerder gesuggereerd dat deze dienst het best via winkels verkocht kan worden.

Er komt geen publieke beta van Albany, dat uiterlijk eind volgend jaar op de markt moet komen. De ervaringen met de gesloten beta moeten tot het uiteindelijke product leiden.