De drie grote operators KPN, Vodafone en T-Mobile hebben in 2001 inderdaad een kartel gevormd. Dat concludeert de Nederlandse Mededingingsautoriteit (NMa) na nieuw onderzoek. De boetes die de waakhond uitdeelt zijn wel behoorlijk verlaagd: KPN moet 7,9 miljoen euro boete betalen, T-Mobile 4,6 miljoen en Vodafone 3,7 miljoen. Bij elkaar zo'n 16,2 miljoen euro boete.

10 jaar procederen

Aanvankelijk deelde NMa nog in totaal 88 miljoen aan boetes uit. De NMa concludeerde in 2002 dat onder meer Ben (nu T-Mobile), KPN en Libertel Vodafone (nu Vodafone) in 2001 hun marktgedrag onderling hadden afgestemd.

Vodafone had tijdens een samenkomen van de bedrijven aan zijn concurrenten gemeld dat het de vergoedingen die dealers van post-paid abonnementen krijgen structureel zou verlagen.

De NMa concludeerde dat dit concurrentiebeperkend gedrag was en deelde forse boetes uit. KPN kreeg ruim 30 miljoen euro boete, Vodafone 24 miljoen, T-Mobile 15 miljoen en Orange (destijds Dutchtone) 11,5 miljoen.

De operators gingen echter in beroep. In 2006 werden de boetes door de rechter goeddeels teruggedraaid en Orange werd vrijgesproken wegens gebrek aan bewijs.

Uitwisseling van info ook kartel

Daarna stelde het College van Beroep voor het bedrijfsleven (CBb) vragen aan het Europese Hof van Justitie over de exacte criteria van het Europese kartelregels. De organisatie wilde weten of het gedrag zoals vertoond door Vodafone mogelijk onder het Europese kartelverbod kon vallen.

Ja, concludeerde het Hof, want de aankondiging van Vodafone om dealers minder te gaan betalen was "uitwisseling van informatie met de strekking de mededinging te beperken." De informatie was namelijk "geschikt om te leiden tot verhindering, beperking of vervalsing van de mededinging."

Verband met prijsgedrag daarna

Met die nieuwe criteria moest de NMa nieuw onderzoek doen, vonniste het CBb vorig jaar. De operators kregen hierbij de kans om te bewijzen dat er geen verband bestond tussen de kartelafspraken en hun gedrag daarna. Maar “de operators zijn daar niet in geslaagd", concludeert de toezichthouder nu.

De veroordeelde operators kunnen wederom in beroep gaan tegen dit besluit.