De mobiele industrie broedt op een methode zodat smartphones automatisch kunnen overschakelen van 3G of 4G naar wifi, als ze binnen het bereik komen van een hotspot. Zodoende kunnen mobiele operators hun eigen netwerken ontlasten, zogenaamde data offloading.

Tot nog toe is het overschakelen van 3G naar wifi alleen mogelijk als de mobiel al eerder is aangemeld en ingelogd op het wifi-netwerk. Dit staat daadwerkelijke roaming, het zonder onderbreking kunnen switchen van netwerk, in de weg.

Drie standaarden

De operators zelf hebben dit probleem al eerder onderling opgelost met de dataroaming standaard GPRS Roaming Exchange (GRX), die een naadloze handover biedt tussen verschillende 3G-netwerken.

Om dit ook voor wifi-netwerken mogelijk te maken wordt GRX gecombineerd met twee andere standaarden in wording, de 'Next Generation Hotspot' van de Wireless Broadband Alliance (WBA) en 'Passpoint certification' technologie die ontwikkeld wordt door de Wifi Alliance.

Via SIM-kaart

De voorgestelde WiFi roaming standaard gebruikt de SIM-kaart als authenticatie voor toegang tot wifi-hotspots. Op die manier kan de operator ook precies bijhouden wanneer en hoe lang de mobiel van de abonnee gebruik maakt van een hotspot, zodat het dataverbruik kan worden verrekend.

Voor het einde van het jaar moet de technische standaard rond zijn. Daarna is het aan operators en hotspot-uitbaters om wifi-roaming uit te rollen.

Wifi-hotspots hebben door de opkomst van smartphones al een stimulans gekregen, en de steun van GSMA voor een roamingstandaard zal dit verder stimuleren, verwacht Gabriel Brown, senior analist bij Heavy Reading.