Na uitvoerige discussies over de ontwikkeling van Thunderbird en wat er nodig is om het e-mailprogramma succesvoller te maken, heeft Mozilla de knoop doorgehakt.

De organisatie laat Thunderbird los en vormt een nieuwe organisatie die de zorg om de verdere ontwikkeling overneemt. MailCo, zoals de nieuwe organisatie heet, richt zich specifiek op de ontwikkeling van e-mail- en internetcommunicatie.

MailCo komt onder leiding te staan van David Ascher, een meerjarige deelnemer in diverse Mozilla-projecten, lid van de Python Foundation en directeur van de leverancier van ontwikkelsoftware ActiveState. Om de gewenste ontwikkeling op gang te krijgen investeert Mozilla direct al 3 miljoen dollar.

"Dat geld zal voornamelijk worden gebruikt om een team te vormen van mensen met een passie voor e-mail- en internetcommunicatie. Zodra MailCo vorm krijgt en zich verder ontwikkelt zal het dan samen met Mozilla zich beraden op de verdere strategie. Mozilla zal dan ook verdere investeringen overwegen, waartoe het mogelijk best bereid is", aldus Mitchell Baker, directeur van de Mozilla Foundation.

Doelen

De doelen voor MailCo zijn helder. Volgens Mitchel Baker moet de groep de zorg voor bestaande gebruikers van Thunderbird overnemen, de ontwikkeling van het programma intensiveren gericht op een diepere integratie met bestaande mailoplossingen, en een betere gebruikerservaring met het product bereiken speciaal in de gebieden van instant messaging, rss, voip en sms. Baker vat de gewenste ontwikkeling samen als 'het initiëren van dezelfde mate van gemeenschap en innovatie die er is geweest rondom webbrowsers en speciaal Firefox'.

Hoewel er al vele versies van Thunderbird zijn verschenen, heeft het product nooit het succes gehaald van Firefox. Anders dan de browser die gebruikers blijkbaar met meer gemak inwisselen voor een alternatief en die bovendien gemakkelijk naast nog andere browsers gebruikt kan worden, zijn gebruikers minder snel bereid over te stappen op een ander e-mailprogramma.

Thunderbird is er bovendien nooit in geslaagd serieus werk te maken van integratie met bijvoorbeeld Microsoft Exchange en andere oplossingen voor e-mailcommunicatie door en binnen bedrijven.

Ook de integratie met de steeds populairdere webgebaseerde e-maildiensten zoals GMail en Hotmail staat bij Thunderbird nog in de kinderschoenen. De achterstand op andere e-mailproducten inclusief de juist vorige week gelanceerde nieuwe Microsoft oplossing, Windows Live Mail is op al deze gebieden nog erg groot.

Plugins

David Ascher, de nieuwe directeur van MailCo, is positief over de kansen van Thunderbird. Volgens hem heeft Thunderbird momenteel tussen de 5 en 10 miljoen gebruikers, genoeg om de competitie met de andere mailprogramma's serieus aan te gaan.

Ascher verwacht veel van de ontwikkeling van plugins, kleine uitbreidingen voor de functionaliteit van een programma die gebruikers individueel kunnen inschakelen. Plugins zijn nog altijd een van de grootste voordelen van Firefox boven bijvoorbeeld Internet Explorer.

Ascher wil de architectuur van Thunderbird zo aanpassen dat ontwikkelaars gemakkelijker dergelijke plugins ook voor Thunderbird zullen maken, en gebruikers deze gemakkelijker kunnen gaan ontdekken. Volgens hem wordt hier al hard aan gewerkt en zullen binnenkort uitbreidingen verschijnen voor het versleutelen van e-mail, integratie met webmail en het beheren van grote hoeveelheden e-mail.