De pc-geschiedenis was bijna heel anders gelopen. Microsoft had zelf helemaal geen 'disk operating system' toen een delegatie van IBM-topmannen langskwam. Zij zochten een besturingssysteem voor de aankomende 'personal computer' waar de computerreus in het geheim aan werkte. De piepjonge Bill Gates had in eerste instantie dan ook doorverwezen naar het bedrijfje Intergalactic Digital Research, dat besturingssysteem CP/M maakte.

Gauw DOS gekocht

De IBM-delegatie kwam onverrichter zake weer terug bij Microsoft, dat vlug 86-DOS (voor Intels 8086-processor) had gekocht van Seattle Computer Products. Ontwikkelaar Tim Paterson heeft toen 75.000 dollar gekregen voor dat besturingssysteem, wat ook wel Q-DOS (Quick-and-Dirty Operating System) werd genoemd. Op 27 juli 1981 gaf Microsoft daar de naam MS-DOS aan.

De eerste IBM-pc met MS-DOS is op 12 augustus 1981 op de markt verschenen. De deal tussen Microsoft en IBM was niet exclusief, waardoor het bedrijf van de jonge Bill Gates en de iets oudere Paul Allen MS-DOS ook kon leveren aan de pc-kloonmakers, zoals Compaq. In de loop der jaren zijn er vele nieuwe versies verschenen van MS-DOS, dat tot en met Windows 98 SE (Second Edition) en deels Windows ME (Millennium Edition) nog dienst heeft gedaan.