Rechter Marilyn Hall Patel boog zich afgelopen vrijdag over de slepende zaak tussen Napster en de muziekindustrie. De twee partijen zijn er niet in geslaagd tot een schikking te komen, vandaar dat Patel andermaal tussenbeide moest komen. De zaak heeft een belangrijke wending genomen nu blijkt dat Patel de argumenten van de advocaten van Napster zinnig vindt. Zij betoogden vorige herfst al als tegenzet dat de muziekindustrie zich schuldig maakt aan monopolistisch gedrag. Bovendien vraagt de rechter zich af wie formeel eigenaar is van de auteursrechten op de muziek. Napster zou naar eigen zeggen min of meer zijn gedwongen een licentiecontract met MusicNet af te sluiten, de legale uitwisseldienst van platenreuzen Warner, EMI en BMG in samenwerking met RealNetworks. Napster zou hebben getracht contracten af te sluiten met de afzonderlijke platenmaatschappijen, maar werd dat door MusicNet verboden. Ook als Napster in zee zou gaan met het met MusicNet concurrerende PressPlay, zou de toegang tot de muziek van de bij MusicNet aangesloten maatschappijen worden geblokkeerd.

`Zaakje stinkt'

In oktober leek rechter Patel al wat te voelen voor deze argumentatie, gezien haar verklaring dat de anticompetitieve of monopolistische praktijken achter MusicNet `er slecht uitzien, slecht klinken en slecht ruiken'. De platenmaatschappijen vonden het kinderachtig dat Napster hier ineens mee kwam. Toch moeten ze eraan geloven. Patel vindt namelijk dat er meer tijd nodig is om na te gaan wie nu eigenlijk de rechten op al het materiaal bezit dat ooit via Napster werd verspreid. Zij is er niet van overtuigd dat dit daadwerkelijk de platenmaatschappijen zijn. Wellicht liggen de rechten wel bij de artiesten. In dat geval is het niet aan de muziekindustrie om een schikking te treffen met Napster, maar aan de artiesten. Patel benadrukt overigens dat uit dit alles niet geconcludeerd mag worden dat Napster niet schuldig zou zijn. Het punt is meer dat zowel Napster als de labels fout bezig zijn. Analisten denken dat als resultaat van Patels oordeel de partijen eerder tot een schikking zullen komen. Napster is al vanaf juli vorig jaar gesloten in afwachting van een legale voortzetting. Op zijn hoogtepunt had de dienst 70 miljoen gebruikers. Inmiddels is het vaandel echter overgenomen door diensten als KaZaA, Morpheus en AudioGalaxy.