Het beroepshof dat zich de laatste maanden over de Napster-zaak heeft gebogen gaf maandag rechter Patel, die in juli vorig jaar al tot een voor Napster negatief oordeel kwam, op vrijwel alle punten gelijk.

Napster schendt volgens het hof de auteursrechten van de muziekindustrie en is er niet in geslaagd haar dienst zo aan te passen dat auteursrechterlijk beschermde werken niet meer verspreid worden. Platenmaatschappijen zouden daardoor substantiële schade van de dienst ondervinden. "Napster bevordert en vergemakkelijkt willens en wetens de schending van auteursrechten door haar gebruikers", zo luidde het oordeel van het Ninth Circuit of the U.S. Court of Appeals.

Een overwinning voor de muziekindustrie dus, maar op de geëiste sluiting van Napster is het nog even wachten. Het beroepshof heeft de zaak teruggestuurd naar de lagere rechtbank die eind juli vorig jaar de onmiddellijke sluiting van Napster beval. Die sluiting wist Napster te voorkomen door naar het beroepshof te stappen. De lagere rechtbank moet haar verbod nu juridisch gezien in lijn brengen met het vonnis van het beroepshof.

Tot die tijd kan het downloaden nog even doorgaan. De laatste dagen werd de Napster bestormd door gebruikers die hun MP3-verzameling nog wilden aanvullen, uit angst dat de dienst deze week op slot zou gaan.

Die angst is ongegrond gebleken, maar het muziekaanbod zou de komende tijd fors kunnen inslinken. Platenmaatschappijen hebben namelijk wel de mogelijkheid de verspreiding van specifieke muziekbestanden te verbieden, en van die mogelijkheid zal naar alle waarschijnlijkheid frequent gebruik gemaakt worden.

Napster opnieuw in beroep?

Napster heeft een verklaring uitgegeven waarin het bedrijf, begrijpelijkerwijs, zegt teleurgesteld te zijn in de uitspraak. Napster kondigde aan alle paden te zullen bewandelen die nodig zijn om de dienst draaiende te kunnen houden. Dat betekent een nieuwe gang naar de rechter, maar de uitwisseldienst sluit ook niet uit dat het naar het Amerikaanse Congres stapt.

Napster ging eind vorig jaar een verrassende samenwerking aan met een het Duitse mediaconcern Bertelsmann. Inmiddels is bekend geworden dat later dit jaar een 'legale', betaalde variant wordt gelanceerd.

Om die dienst succesvol te maken is het van groot belang dat de kleine zestig miljoen huidige gebruikers tot de lancering vastgehouden worden. Zelfs als een fractie van hen bereid is maandelijks vijf tot tien dollar te betalen voor het downloaden van muziek kan een betaalde dienst al lucratief zijn.

De RIAA sprak van een duidelijke overwinning en prees het feit dat het beroepshof de muziekindustrie op elk aangekaart juridisch onderwerp gelijk heeft gegeven.