Het budget van NASA wordt steeds meer besteed aan aardwetenschappen, terwijl er wordt bezuinigd op ruimtevaart. NASA zelf verdedigt overigens die veranderende focus. "We kunnen nergens heen als het Kennedy Space Center onder water verdwijnt", aldus NASA-functionaris Charles Boden.

Transistors voor ruimteveer

De senator die aan het hoofd staat van een handelscommissie die zich bezighoudt met de ruimte ziet dat anders. "Het is duidelijk dat er meerdere belangrijke prioriteiten zijn voor NASA, maar ik durf te stellen dat vrijwel elke Amerikaan het ermee eens zou zijn dat de kerntaak van NASA is om de ruimte te verkennen", aldus senator Ted Cruz.

Het werk dat NASA verricht voor de ruimtevaart heeft grote positieve effecten gehad op de hele technologiesector. Een voorbeeld daarvan is de halfgeleiderindustrie. Toen die nog in de kinderschoenen stond en vooral een wetenschappelijke interessante technologie was, pompte NASA er een hoop geld in om transistors te kunnen gebruiken voor shuttles en satellieten.

Van silicium naar grafeen

Elektronenbuizen waren niet geschikt voor deze missies en IC's boden uitkomst. Zonder zulke investeringen tijdens de race om de ruimte te veroveren, was de boom in de halfgeleiderindustrie veel later op gang gekomen. Een dergelijke gemotiveerde investeringsslag om ontwikkelingen uit het lab te halen en er daadwerkelijke commerciële toepassingen voor te maken zijn bijvoorbeeld momenteel nodig bij grafeenonderzoek.