Ruimtevaartorganisatie NASA ontwikkelt de 3D-printer in samenwerking met fabrikant Made in Space. Om de 3D-printer ook daadwerkelijk te kunnen gebruiken in het internationale ruimtestation ISS moet rekening gehouden worden met de uitdagingen die gelden bij microzwaartekracht, schrijft de fabrikant op zijn website.

Made in Space is een startup uit 2010 en wordt gerund door een groep ex-astronauten en 3D-printing-specialisten. Het bedrijf opereert vanuit NASA’s researchcentrum nabij San Jose.

Laatste test deze zomer

De fabrikant heeft deze zomer vanuit het Johnson Space Center in Houston een viertal testvluchten uitgevoerd. De jarenlange research daarvoor was suborbitaal, wat betekent dat het ruimtevaartuig in de test wel de ruimte bereikt, maar nog voordat de baan om de aarde eenmaal is voltooid, weer terugkeert. Het ISS zelf maakt circa elke 1,5 uur een omloop om de aarde.

Het prototype is de eerste 3D-printer die in de ruimte werkt en wordt eind deze zomer voor het laatst getest. Het definitieve ontwerp wordt dan volgend jaar naar het ISS gebracht, aan boord van de SpaceX Falcon 9-raket. In de video legt de ervaren astronaut Timothy Creamer het belang van 3D-printing voor ruimteonderzoek uit en is een demonstratie te zien van wat hijzelf “star trek replication” noemt.