Nederlandse startups zien een kantoor in Silicon Valley vaak wel zitten. Ze zitten dan dichter bij het vuur. Iedereen uit ict-land kijkt immers naar die plek. Daar gebeurt alles. Toch is het geen kwestie van je koffers pakken en in het vliegtuig stappen.

"Als je naar de VS gaat moet je de helft van je budget reserveren voor advocaten", zegt Klaas Lameijer, ceo van de Nederlandse startup Symbaloo. Lameijer bestiert een dienst die het best te vergelijken is met een visuele startpagina maar Lameijer noemt het zelf liever een webmix.

Het is de bedoeling om via de dienst interessante links te kunnen delen met anderen. Zijn bedrijf bestaat al twee jaar in Nederland, maar om door te groeien waagde hij kort geleden de oversteek naar Silicon Valley.

Rompslomp

Inmiddels heeft hij 26 jongeren gevonden die voor hem 1.000 Symbaloo-pagina's moeten bouwen. Pas daarna wordt er een reclamecampgne gestart en probeert Lameijer zijn dienst onder de aandacht te krijgen van de Amerikaanse media. Voordat dit in kannen en kruiken was, kwam LAmeijer in een soort Catch 22 terecht. "Als je de grens overgaat ben je privé net een Mexicaan", zegt de ceo.

Zakelijk is de situatie voor Lameijer vergelijkbaar. Volgens hem is het vooral belangrijk om veel geld mee te nemen. Omdat starters in de VS nog nergens krediet hebben opgebouwd moet er overal geld op tafel komen als onderpand of garantie. Bijvoorbeeld voor een bedrijfspand of de aanschaf van andere noodzakelijke producten om een bedrijf te voeren. "Na twee maanden ben je er wel doorheen", zegt Lameijer. "Dan heb je het vertrouwen gekregen."

'Get a lawyer'

Ook Lars Peters, executive vice president Noord-Amerika van open source cms-bouwer Hippo, adviseert Nederlandse startups die naar de Valley vertrekken iemand in te huren om alle juridische rompslomp te regelen. "Get a lawyer", luidt zijn eerste tip. Hippo is sinds begin 2008 aanwezig in de Valley. Het bedrijf besloot naar Amerika te vertrekken om dat de rek er in Nederland redelijk uit was.

Hippo deed de overstap naar de VS door een bedrijf over te nemen waarvan het de technologie wilde hebben. Die BV werd toen de dependance van Hippo in de States. In het begin werkten er twee man. Nu, dik anderhalf jaar later, is dat uitgegroeid naar tien man personeel. "Dat fluctueert een beetje", zegt Peters. "Het is afhankelijk van het aantal stagiairs en de lopende projecten."

Wereldberoemd in Nederland

"Op een gegeven moment ben je wereldberoemd in Nederland", zegt Peters. Dan is het belangrijk om te vertrekken. De VS is de meest logische keuze omdat er geen andere markt is dan de Amerikaanse", aldus Peters. Volgens hem is die markt vooral zo aantrekkelijk omdat het in Europa moeilijk is om door te groeien. "Je kunt kiezen voor een West-Europese groeistrategie. Maar dan kies je voor landjepik."

Peters schetst dat in Europa een ict-bedrijf in ieder land het wiel opnieuw moet uitvinden. Naast verschillende wetgeving is er ook nog de taalbarrière en zijn er cultuurverschillen. Die bestaan in Amerika niet. Daarnaast is het belangrijk om in een nieuw land snel een goed netwerk op te bouwen. Silicon Valley leent zich daar goed voor omdat alle bedrijven op diezelfde plek zitten. Ook is het makkelijk om goede werknemers te vinden. Zeker met een universiteit als Stanford in de buurt.

'If you can make it there'

Lameijer vertrok om vergelijkbare redenen naar de VS. Hij wil er de invloedrijke bloggers naar zijn hand zetten en de traditionele media overtuigen van zijn product. "Ik ben een pionier", zegt hij. Er zit naast een fikse investering uit eigen zak ook een soort droom achter de poging om Symbaloo in Amerika op poten te zetten. "If you can make it in California, you can make it anywhere."

Toch liep hij direct tegen de harde realiteit aan. "Hou uw geld maar in uw zak. Een visuele startpagina gaat niets worden in de Valley, zeiden de 'grote heren' tegen me", vertelt Lameijer. Toch denkt hij dat Symbaloo op het juiste moment komt om het product in de markt te zetten. "Volgend jaar rond deze tijd moet het wat zijn", windt Lameijer er geen doekjes om. In Nederland heeft Symbaloo nu zo'n 150.000 gebruikers. "Symbaloo wordt ook succesvol in de VS als we 2 miljoen gebruikers hebben."

Mislukking

Peters heeft eerder al geprobeerd een plek te veroveren in de Valley. Met de Nederlandse startup Smart Haven werd geprobeerd de oversteek te maken. Het bedrijf legde een gepersonaliseerde zoeklaag op Google, wat toen ook nog een startup was. Dit liep minder goed dan het Hippo nu vergaat. "Wat wij hadden moeten doen, is vaker naar de Verenigde Staten toe gaan." De fout die Peters maakte, is te weinig tijd steken in de Amerikaanse salesmedewerker die hij had aangenomen.

"In die tijd was het ook zo dat je als serieuze Nederlandse startup iets in Amerika moest doen", zegt Peters. Tegenwoordig is die noodzaak minder hoog. Er zijn ook bedrijven die wegtrekken uit Silicon Valley omdat het er relatief duur is. In andere staten kunnen medewerkers voor minder salaris toch een groter huis krijgen. Ook zijn de communicatiemogelijkheden via internet stukken beter geworden.

Toch wil Peters nog kwijt dat Nederlandse startups serieus moeten overwegen de oversteek te maken. Dit omdat het nog steeds belangrijk is om dicht bij het vuur te zitten, contacten te leggen, en een grotere relatief simpele markt te hebben."Kom hier heen!"