Jonge Nederlandse technologiebedrijven moeten zich opmaken voor een lange economische winter, waarschuwden investeerders dinsdag avond tijdens een bijeenkomst van Ipan, een netwerkorganisatie voor de 'interactieve industrie'.

"Ik zie het extreem somber tegemoet," zei Kees Zegers, investeerder en oprichter van onder meer Nu.nl, Mailmedia en Netdirect. Het eerste kwartaal van 2009 zal een "tsunami aan faillissementen" brengen, vulde Martijn Hammann aan, partner bij investeringsfonds Van den Ende & Deitmers.

Door de economische recessie en bankencrisis zal de markt voor risicovolle investeringen in startups sterk krimpen, voorspelden de aanwezige vc's. Investeerders kijken nog kritischer dan voorheen naar potentiële investeringskandidaten. Floris van Alkemade van Solid Ventures zoekt tegenwoordig "minder risicovolle investeringen." Roel de Hoop, general partner bij Prime Technology Ventures probeert het risico te verkleinen door te investeren in bedrijven die al verder ontwikkeld zijn, en rekent er bij voorbaat al op dat hij minder snel zal kunnen cashen. De Hoop was tijdens de internethype ceo van webwinkel Hot-Orange.com.

Stagflatie

Hammann heeft daarbij nog een belangrijke reden om de hand op de knip te houden. De investeerder rekent de komende jaren op stagflatie, een doemscenario waarbij de economische groei stagneert in combinatie met een toenemende inflatie (prijsstijging). Bij stagflatie zullen bedrijven langzaam minder waard worden. "Alles wordt goedkoper. Waarom zou ik nu investeren?" vroeg Hammann zich retorisch af.

Het uitblijven van nieuwe investeringen kan de nekslag betekenen voor jonge technologiebedrijven. Door de teruglopende economie zien zij hun omzet dalen, en door het opdrogen van investeringen moeten zij ook nog eens langer doen met het weinige geld dat zij tot hun beschikking hebben.

Ontslagen

De situatie die de pannelleden schetten voor Nederland, lijkt sterk op de problemen in andere landen. Afgelopen oktober adviseerde de vermaarde Amerikaanse investeerder Ron Conway de bedrijven waarin hij heeft geïnvesteerd om de kosten drastisch terug te schroeven. Daarvoor moesten desnoods het personeelsbestand en marketingbudget flink onder de kaasschaaf. Inmiddels is er bij diverse Amerikaanse bedrijven waaronder LinkedIn fors gesaneerd.

De email van Conway sloeg ook in Nederland in als een bom. Alle investeerders in het panel bij de Ipan-bijeenkomst in Amsterdam hebben de boodschap doorgestuurd naar hun investeringen. In Nederland zijn grote ontslagrondes bij start-ups uitgebleven, maar in enkele gevallen is geadviseerd om contracten tijdens de proeftijd te beëindigen en zijn langetermijnplanningen vervangen door minder ambitieuze groeiplannen, erkent onder meer Van Alkemade.

Optimisme was ver te zoeken bij de investeerders, die gezamenlijk honderden miljoenen euro's beheren. Een eenzaam sprankje hoop kwam van Hammann, die erop wees dat internetbedrijven juist in een goede positie zijn om te profiteren van de recessie. Omdat zij de kosten beter in bedwang hebben dan hun concurrenten in de traditionele economie, hebben zij de beste kans om de markten te veroveren die de failliete bedrijven achterlaten, of om bestaande markten open te breken.

Zolderkamer

Ondanks de negatieve economische vooruitzichten benadrukt Zegers dat ondernemers zich niet moeten laten ontmoedigen. Nederlander hebben de neiging om risico's te mijden, maar voor de echte ondernemers is het advies eenvoudig: "Gewoon beginnen in je zolderkamer." Het opzetten van een website kost niets. "Nu.nl hebben we geen cent in gestoken," blikt Zegers terug op zijn eerste succesvolle internetproject.