Tijdens het fête de l'Internet, dat vandaag begint en tot zondag voortduurt, kunnen de Fransen op honderden lokaties kennismaken met het nieuwe communicatiemedium. In scholen, winkels, universiteiten, banken en andere bedrijven kunnen ze gratis inloggen en vragen stellen aan deskundigen. De Franse televisie besteedt speciale aandacht aan het evenement, 'Internet-op-wielen'-bussen rijden door afgelegen streken en er worden online wedstrijden gehouden met computerspelletjes. Telecombedrijven houden open huis en hebben cyberkroegen ingericht om mensen op de hoogte te brengen van het nieuwe medium. Al die aandacht is niet overbodig: nog geen 2% van de Franse bevolking heeft op dit moment een aansluiting op het Internet. Verwacht wordt dat in 2001 amper vijf procent meer regelmatig zal inloggen. Ter vergelijking: in de dunbevolkte Scandinavische landen zal in 2001 zo'n dertig procent van de bevolking op het Internet zitten. Minitel Reden voor de minimale participatie van de Fransen op het web is een oeroude concurrent: Minitel. Deze Videotex-achtige service werd in 1980 opgezet door France Telecom. In eerste instantie keken Fransen de kat uit de boom, maar al snel nam de populariteit van het communicatiemedium toe. In heel Frankrijk staan rond de 6,5 miljoen terminals waarmee Minitel kan worden geraadpleegd. Gebruikers vinden er de vertrektijden van treinen, de posttarieven, de Gouden Gids en erotische contacten - de meest gebruikte van de meer dan 25.000 diensten op Minitel. In 1994 werd door de Franse bevolking 1,9 miljoen ingelogd bij Minitel. Dat leverde France Telecom 110 miljoen uur aan gesprekskosten op. Minitel is ook via het Internet te bereiken: er is emulatie-software voor Windows, Macintosh en Unix. Op de website van Minitel is ook een proefabonnement te vinden. De software is volgens France Telecom op meer dan 600.000 computers geïnstalleerd. Technofoben Ondanks de aanvaarding van Minitel zijn de Fransen bang voor nieuwe technologie, meent Daniel Roman van Hewlett-Packard in Frankrijk. Ze zijn bang dat de introductie van het Internet zal leiden tot verlies aan werk, net als andere automatiseringsprojecten. Veel Fransen vinden ook dat het Internet te langzaam is en dat er te weinig Franstalige websites zijn. De Franse regering schrok vorig jaar wakker, toen onderzoek uitwees dat het land een forse achterstand heeft opgelopen ten opzichte van Europa in het gebruik van het Internet. De regering van premier Lionel Jospin probeert deze achterstand in te lopen. Zo is er in januari een plan gepresenteerd om in het jaar 2000 alle scholen en universiteiten van PC's met Internet-aansluiting te voorzien. Ook is er subsidie voor ondernemers in het midden- en kleinbedrijf die online goederen en diensten willen aanbieden. De Franse overheid is echter niet helemaal consequent, vind analiste Kathy Burrows van IDC. Zij wijst er op dat de overheid een initiatief van France Telecom heeft afgewezen. Het telecombedrijf had zelf voorgesteld om op alle scholen Internet-PC's te installeren, maar de overheid wees dat af omdat dat oneerlijke concurrentie zou betekenen voor andere leveranciers van Internet-technologie. Ook werkt de regering de ontwikkeling van het Internet tegen door sterke encryptie (het versleutelen van computerbestanden) tegen te houden. Voor het fête de l'Internet is een speciale website ingericht, met boodschappen van president Jacques Chirac en premier Jospin, een elektronische kaart die Fransen via het net aan elkaar kunnen sturen, een lijst van alle aktiviteiten en deelnemers.