Mike McCue (30) loopt een kwartier te laat de lobby binnen van hotel Renaissance in het hart van Amsterdam. De Amerikaan is weggesleurd bij de lunch van een seminar met Internet-goeroe Esther Dyson. "Het eten is geweldig", verklaart McCue zijn verlate komst, "Zelfs op het vliegtuig hier naar toe!" Verbazing valt hem ten deel: Nederland, zo wordt hem verteld, staat niet per se bekend om zijn culinaire hoogstandjes. De Vice President Advanced Technology van Netscape Communications luistert geamuseerd toe. Wat doet McCue als hij niet in Amsterdam met journalisten zit te praten? "Bij Netscape ben ik verantwoordelijk voor product- en technologie-strategie. Ik kijk wat onze partners en onze concurrenten doen en wat er op de markt gebeurt. Ik zorg ervoor dat we de oorspronkelijke ideeën voor Netscape niet uit het oog verliezen. Met eigen en andermans suggesties stippelen we een product-strategie uit zodat het bedrijf blijft bloeien." Toch is het niet allemaal management wat de klok slaat. McCue: "Ik werk zeer veel samen met onze programmeurs en soms schrijf ik zelf nog wat broncode. Maar dat is af en toe." Digitale revolutie Na enkele jaren werkzaam te zijn geweest bij IBM als onderzoeker en ontwikkelaar begon Mike McCue in 1990 zijn eigen bedrijf. Paper Software bouwde in enkele jaren een reputatie op onder gebruikers van 'virtual reality'-applicaties, zoals Live3D en WebFX VRML. De kleine onderneming bouwde nieuwe interfaces in drie dimensies voor het rangschikken, bekijken en selecteren van informatie. Wat deed McCue na zes jaar besluiten om de zaak over te doen aan Netscape Communications? "Het is de beste zet die ik ooit heb gedaan. We ontwierpen user interface software, waarmee we de manier wilden veranderen waarop mensen met een computer omgaan. We wilden het gebruik ervan zo simpel maken als het gebruik van pen en papier: vandaar de naam. Als je de 'user experience' wilt veranderen, moet je een groot bedrijf achter je hebben. Netscape bood de mogelijkheid om onze ideeën te realiseren voor een miljoenenpubliek dankzij de revolutie van het Internet. Je hebt zo'n revolutie nodig die mensen aanspoort om zaken op een andere manier aan te pakken." McCue vindt het inspirerend om te werken met zieners als Mark Andreessen en Jim Barksdale. En: "Het is ook ongelooflijk te bedenken dat je elke dag de strijd aangaat met een reus als Microsoft." Over reuzen gesproken: nooit een aanbod gehad uit Redmond? "Ik heb er nooit belangstelling voor gehad. Bij Microsoft heb je al die commissies, al die mensen met hun specifieke producten, al die bedrijfsmodellen - het is moeilijk om de beleving van mensen in zo'n omgeving te veranderen. Bij Microsoft zijn het de producten die de koers bepalen. Bij Netscape is er de digitale revolutie die de drijfveer vormt voor de producten. Alles is van de grond af ontwikkeld. Netscape is ook meer bereid om zijn eigen producten overbodig te maken. De gebruikers zijn veel meer bereid tot veranderingen."Hij wijst ook op de fysieke wendbaarheid van de organisatie. Netscape is met 2500 medewerkers nog te sturen, Microsoft is kolossaal. Achterhaalde technologie De kolos heeft begin deze maand de nieuwe Internet Explorer 4.0 gebaard. Is McCue onder de indruk van de verrichtingen van zijn rivaal? "IE 4.0 is een geweldige browser, maar geen goede upgrade voor het besturingssysteem. Ik heb de Active Desktop een tijdje geprobeerd, maar heb het toch weer uitgeschakeld. Als ik zo objectief mogelijk blijf: het is als interface een samengeraapt zootje. Een erg verwarrend product. Ik hou niet van reclame op mijn bureaublad en ook niet van een tragere computer. Ik wil niet dat iemand mijn besturingssysteem zomaar verandert. Maar als browser is IE 4.0 snel en netjes. Netscape en Microsoft zullen op dit terrein voortdurend haasje-over spelen: Communicator is sneller dan IE 3.0, Explorer 4 is weer sneller dan Communicator. De nieuwe versie van Communicator zal IE 4.0 weer verslaan." De Active Desktop is niks? Maar wil Netscape ook niet de desktop van de PC-gebruiker veroveren? Vlak voor de lancering van Internet Explorer 4.0 kwam Netscape met een nieuwe component voor Communicator: Aurora. Het lijkt het antwoord op Active Desktop. McCue: "De vergelijking gaat maar een klein beetje op. Aurora is de eerste stap naar de verbetering van de overall user experience. Mensen willen niet informatie vinden op basis van de plek waar het staat, de fysieke lokatie zoals een directory, bestand of applicatie. Zij werken aan een project. De informatie daarover komt van verschillende kanten en bronnen. Mensen willen die gegevens kunnen bundelen. Nu moeten ze weten waar een bestand staat, op welke computer, harddisk, bestandsformaat en in die en die applicatie." Active Desktop is in elk geval niet het antwoord, meent McCue: "IE 4.0 biedt de mogelijkheid om naar je C-drive te gaan en die als een webpagina te bekijken. Windows is de browser. Microsoft pakt de diversiteit van het Internet en stopt dat in een besturingssysteem dat in de jaren negentig werd gebouwd. Windows is bedacht rond een enkele gebruiker, met een eigen bureaublad, geheel los van een netwerk. IE 4.0 verandert dat en mensen zijn er niet blij mee. Als je niet kunt vertellen waar je PC ophoudt en het Internet begint - dat vinden een hoop mensen beangstigend." Portable interface Een geheel nieuwe werkomgeving levert IE 4.0 niet op, aldus McCue. "Bij Netscape werken we aan nieuwe technologie op basis van het idee van een 'single pass', een soort smart card waarmee je kunt inloggen op iedere willekeurige computer, met een willekeurig besturingssysteem. Met de smart card tover je je eigen interface tevoorschijn, je persoonlijke voorkeuren en instellingen. Alles wordt centraal beheerd en je kunt ook niks stukmaken, want je hebt geen toegang tot de AUTOEXEC.BAT en CONFIG.SYS. Je hoeft niet na te denken over het besturingssysteem." Het gebrek aan centraal beheer nekt Windows en andere Microsoft-applicaties, zegt McCue. Ook IE 4.0 is volgens hem geen nieuwe werkomgeving, maar een hutspot aan interfaces die alleen maar leidt tot opdrijving van de kosten, omdat je mensen weer moet leren om te gaan met een nieuwe werkomgeving. Microsoft lijkt wel te beschikken over de macht en de middelen om de overall user experience te veranderen. McCue: "Maar de middelen zijn gefragmenteerd. Ze hebben wel acht e-mailprogramma's die ze moeten ondersteunen. Exchange dat met Windows 95 wordt geleverd, Outlook Express met IE 4.0, Outlook 97 als aparte PIM (personal information manager). Iedereen werkt aan zijn eigen product. Ze zaaien verwarring bij hun klanten, de total cost of ownership neemt toe met iedere upgrade." "Gebruikers maken zich zorgen voor de toekomst met Microsoft. Wil je meer kunnen doen met je PC? Koop onze upgrade. En dan opeens blijkt de interface gewijzigd, bestanden zijn niet meer uitwisselbaar. Bedrijven blijken om die reden dan ook niet massaal over te stappen op Office 97. De nieuwe versie biedt geen toegevoegde waarde, maar stapelt nieuwe features op oude die toch al niemand gebruikte." Dat verwijt valt Netscape ook te maken. Zitten bedrijven te wachten op alle nieuwe voorzieningen in Communicator? Verrijkte e-mail? Videoconferencing? Internet-telefonie? "Ja en nee. Sommige bedrijven hebben om de nieuwe features gevraagd. Anderen kopen nu Communicator alleen omdat ze het Internet op willen en e-mail willen versturen, op basis van open standaarden.""Videoconferencing en Internet-telefonie zijn nu alleen nog maar andere plaatsen waar je informatie haalt. In een werkomgeving waar mensen samen aan projecten werken wordt dit soort technologie wel relevant. Videoconferencing heeft nog een jaar of twee nodig, maar bellen via het net gaat binnen nu en zes maanden een hoge vlucht nemen, vooral voor het intranet. Daar spaart het geld uit, omdat mensen de telefoon niet meer hoeven te pakken en ook gemakkelijker een nummer kunnen opzoeken." Meer oog voor thuisgebruiker Netscape wordt verweten de gebruikers thuis te zijn vergeten met de nieuwste editie van zijn browser. Mike McCue: "We zijn ze nooit vergeten. De zakelijke gebruiker wordt immers thuis een consument. Maar we hebben anderhalf jaar geleden moeten kiezen voor een specifieke markt, één die geld in het laatje brengt. In de consumentenmarkt viel toen geen droog brood te verdienen. Als je kijkt naar de technologie die we hebben ontwikkeld voor zakelijk gebruik is die ook toepasbaar op de consument. Nu de opbrengst uit individuele licenties groeit, zul je steeds producten voor de massa van Netscape zien komen, zoals NetCenter (de vernieuwde website van het bedrijf), overeenkomsten met Internet-providers en NetCatster (de push-client)." Wat voor veranderingen kunnen we nog verwachten? De VP Advanced Technology laat weinig los over de komende versie van de browser. Hij wil alleen kwijt dat deze sneller Java gaat verwerken en van Aurora wordt voorzien. Aurora wordt het begin van project-gebaseerde software waarvoor McCue pleit. Hij laat een demonstratie zien van een 'Aurora-kanaal' waarop een reclamecampagne voor een bekend automerk is te zien. Hyperlinks in een smal venster, volledig opgebouwd in Dynamic HTML, wijzen naar websites met nieuws, e-mail over het project en snelstart-koppelingen voor Excel-werkbladen. Omdat de 'kanalen' centraal worden beheerd kunnen gebruikers ze op iedere computer opvragen. "We gaan nu langzaam op weg naar een andere user experience, waarbij je moet denken in termen van een project, in plaats van een programma of plek waar de informatie staat. Niemand is er nog in geslaagd om teamwork in software te vertalen. E-mail bijvoorbeeld is nog steeds zeer primitief. Mijn Inbox is een zee van duizenden berichten. Ik kan wel filters gebruiken, maar die werken niet of half, en je berichten verdwijnen in een zwart gat. Niemand heeft de laatste jaren is fundamenteel nagedacht over e-mail. Op dat soort zaken richt Netscape zich nu: browsing, e-mail, kalenders voor werkgroepen. Microsoft weet ook wel dat het die kant op gaat, en Bill Gates weet het zeker. Maar Microsoft als bedrijf kan die ommezwaai niet maken. Kijk naar Outlook 97. It's a nightmare." -------------------------------------------------------------------------------------- In Kantlijn belicht WebWereld de achtergronden bij het nieuws.