Dat stelt althans Microsoft. Het nieuw ontwikkelde compressiesysteem voor audio en video moet zowel het immens populaire MP3-formaat als de streaming-technologie van rivaal RealNetworks beconcurreren. Op de Streaming Media West 2000-beurs die in december in San Jose werd gehouden, werd Windows Media Audio and Video 8 in betavorm voor het eerst publiekelijk gepresenteerd door baas Steve Ballmer. Nu is de technologie dan ook commercieel beschikbaar. Microsoft claimt dat het audioformaat al in een kwaliteit van 48 kilobits per seconde de geluidskwaliteit van cd's benadert. Bij MP3 wordt een vergelijkbare kwaliteit pas met een bitrate van 128 kbps behaald. Het gevolg is dat een Microsoft muziekbestandje een stuk kleiner is. En dat is goed nieuws voor de internetter die niet verwend is met breedband. Vooralsnog is het aanbod in MP3'tjes echter vele malen groter dan dat in Windows Media. Microsoft geeft dan ook toe dat MP3 wat betreft populariteit moeilijk zal zijn te verslaan. Voor streaming media-toepassingen is Windows Media 8 ook goed toegerust, belooft Microsoft. Concurrent RealNetworks houdt een standaard snelheid aan van 64 kbps, in vergelijking met de 48 kbps van Microsoft. 'Duidelijk superieur'
Microsoft stelt dat ze op Real minstens twee generaties voorloopt met haar compressietechniek voor audio. RealNetworks bestrijdt dat tegenover MSNBC: "We zijn er sterk van overtuigd dat onze video- en audiokwaliteit duidelijk superieur is boven hetgeen waar Microsoft nu mee komt." Windows Media Video 8 biedt ook verbeteringen ten opzichte van eerdere versies. Met een snelheid van 250 kbps en een resolutie van 640 bij 480 pixels en 24 frames per seconde zou er 'near VHS' kwaliteit worden behaald, terwijl een variant van 500 kbps de kwaliteit van DVD nadert. Partijen als Intertainer (provider van video-on-demand) en Ifilm en AlwaysI (filmsites) hebben al aangekondigd gebruik te gaan maken van Microsofts techniek. Verder zou het softwarehuis al samenwerken met de grote Hollywood-studio's, schrijft MSNBC. Zowel de audio- als videocompressie zijn voorzien van software voor het afdragen van auteursrechten. Het nieuwe formaat is compatible met Microsofts standaard Windows Media Player 7. Van deze laatste speler heeft Microsoft overigens deze week ook een versie voor de Mac uitgebracht.