Zes tot tien keer meer opslagcapaciteit belooft de Amerikaanse producent van harde schijven dankzij de toepassing van laserstralen, miniscule lenzen en superkleine spiegeltjes. Met zijn 'Optically Assisted Winchester' (OAW) technologie breekt Seagate door de fysieke barriere waar de huidige opslagtechnieken tegenaan dreigen te lopen.

De capaciteit van de harde schijf verdubbelt nu ongeveer iedere twee jaar. Maar aan de mogelijkheid om meer computerdata magnetisch op te slaan op dezelfde vierkante milimeter komt theoretisch gezien over tien jaar een einde.

Met de nieuwe technologie moet die grens worden overschreden, aldus topman Alan Shugart van Seagate. Zijn bedrijf heeft een kwakkeljaar achter de rug. Door de grote concurrentie zijn de prijzen voor harde schijven drastisch gezak en staan de resultaten van het bedrijf onder zware druk. Het vierde kwartaal werd afgesloten met een verlies van 183 miljoen dollar.

De magneto-optische opslag van data is allesbehalve nieuw: de techniek bestaat al dertig jaar. Maar de drives die van deze methode gebruik maken zijn traag en kostbaar. Dat komt gedeeltelijk door de toepassing van lenzen en spiegels om de data op de schijf te plaatsen.

Seagate is er in geslaagd om de onderdelen van de 'Optically Assisted Winchester' even dun te maken als een menselijke haar. Daarbij is gebruik gemaakt van dezelfde techniek die wordt toegepast om miniscule circuits in een processor te 'branden'.

Seagate verwacht de eerste OAW-schijven over een jaar of over twee jaar op de markt te brengen. Het zal daarbij concurrentie krijgen van het startende bedrijf Terastor, dat aan een variatie op de magneto-optische disk werkt.