Het gaat om de nieuwste versie van de Roadrunner supercomputer van IBM. Deze hybride machine zal volgens zijn bouwers de eerste computer zal zijn die de petaflop barrière zal doorbreken, een doel dat veel computerfabrikanten, waaronder HP, Sun Microsystems en Silicon Graphics , voor ogen hebben, meldt ComputerWorld.

Don Grice, chief engineer van het Roadrunner-project is er van overtuigd dat deze race zal worden gewonnen door IBM: "Wij zullen de petaschaal barrière doorbreken. Het enige dat ik niet precies kan vertellen is op welke dag dat precies zal zijn, maar er is geen enkele technische reden waarom het niet zou lukken. De enige overgebleven horde is volhardendheid."

Kernwapens, milieu en genen

Wanneer de nieuwe supercomputer getest is en daadwerkelijk in gebruik kan worden genomen, dan zal deze worden ingezet bij het Los Alamos National Laboratory van de the U.S. Department of Energy. De computer zal worden ingezet voor nationale beveiligingsproblemen, jaarlijkse testen van verschillende nucleaire wapensystemen en het berekenen van klimaatveranderingen op de lange termijn.

Daarnaast zal de computer nog gebruikt worden voor het bestuderen van het universum en menselijke genen. De Roadrunner zal een enorme aanwinst zijn, vindt John Morrison, hoofd van de computerafdeling bij Los Alamos: "Deze computer stelt ons in staat om problemen op te lossen die we eerder niet konden oplossen. We kunnen op een veel hoger niveau werken, en berekeningen uit laten voeren die voorheen veel te complex waren."

Supercomputer Top 500

Volgens Grice zijn de prestaties van de supercomputer revolutionair en kan de machine in één week een berekening uitvoeren waar een supercomputer van tien jaar geleden minstens 20 jaar voor nodig zou hebben gehad. Als de Roadrunner binnenkort door de petaflop barrière breekt, zal het voor het eerst zijn sinds 2004 dat het BlueGene-systeem van IBM niet bovenaan staat in de supercomputer Top500. Een petaflop staat gelijk aan 1000 biljoen floating point operations (flops) per seconde. BlueGene draait op 478 teraflops, oftewel 1 biljoen berekeningen per seconde.

Petaflop barrière van groot belang

Volgens Dan Olds, analist bij Gabriel Consulting Group Inc., is het doorbreken van de petaflop barrière niet alleen belangrijk voor de computerindustrie, maar ook voor onderzoekers in andere industrieën: "De verschuiving van teraflop naar petaflop is heftig. Ter vergelijking: het menselijk brein heeft een capaciteit van ongeveer 100 teraflop. Wij gebruiken daar maar 10 procent van. Dit betekent dat de Livermore computer 4,7 keer zo snel is als het menselijk brein. De nieuwe Roadrunner is vervolgens nog eens twee keer zo snel als de Livermore".

Chip voor Play Station 3

De nieuwe supercomputer van IBM is de tweede versie van de Roadrunner. De eerste Roadrunner was een clustermachine met een capaciteit van 70 teraflops. Deze machine is op dit moment in gebruik bij het Los Alamos lab. De nieuwe versie van de Roadrunner draait net als zijn voorganger op Linux, maar krijgt een extra power boost door het toevoegen van Cell-chip.

Deze chips zijn ontworpen door IBM, Toshiba en Sony, voor gebruik in de PlayStation 3 van Sony. Hoewel de chip is ontworpen voor een spelcomputer, is hij volgens Grice perfect geschikt voor de supercomputer: "We hebben genoeg onderzoek gedaan om te kunnen bepalen dat e Cell-chip de beste computerchip ter wereld is. De chip is gebouwd voor het leveren van heftige prestaties voor games en video en is daardoor zeer geschikt voor een supercomputer".

21 vrachtwagens vol

De Roadrunner verbruikt wel flink wat energie. Met 3,9 megawatt aan stroom vraagt de computer net zoveel energie als 39 duizend lampjes van 100 wat. De computer heeft 6948 dual-core Opteron op IBM LS21 Blades en 12960 Cell-processors op IBM QS22 blades.

De machine bevat 80 terabytes aan geheugen en neemt meer dan 550 vierkante meter in beslag. In totaal is er 91 kilometer aan glasvezelkabel verwerkt in de computer die bijna 230 duizend kilo weegt. Wanneer IBM klaar is met het testen van de supercomputer, zal deze met behulp van 21 vrachtwagens vervoerd worden naar Los Alamos, alwaar het systeem opnieuw in elkaar zal worden gezet en wederom getest.