Zij worden beschuldigd van oplichting, deelname aan een criminele organisatie en het wiswassen van geld. Ook waren de verdachten volgens het Openbaar Ministerie (OM) in het bezit van vervalste reisdocumenten. Vijf van de zes werden in de zomer van vorig jaar opgepakt, de zesde in de herfst van 2002.

De zes 'West-Afrikanen', zoals het OM de verdachten omschrijft, opereerden vanuit Amsterdam. "Ze lokten buitenlanders naar Nederland met e-mails en brieven over miljoenen dollars die ze zouden kunnen verdienen", aldus een woordvoerder van het OM in Alkmaar. "De slachtoffers kwamen overal vandaan: uit Europa, Amerika en het Midden-Oosten."

De precieze omvang van de buit is moeilijk vast te stellen, maar loopt waarschijnlijk in de miljoenen. "Tientallen slachtoffers hebben aangifte gedaan, maar we hebben het idee dat dat maar het topje van de ijsberg is", aldus de zegsman van het OM. Schaamte en onbekendheid met het Nederlandse rechtssysteem heeft er waarschijnlijk toe geleid dat veel slachtoffers zich niet tot de politie hebben gewend.

Dictator

De Nigeriaanse oplichters doen zich doorgaans voor als een (familielid van) een verdreven Afrikaanse dictator die zijn geld heeft ondergebracht in Europa of de Verenigde Staten. Om vage redenen kunnen ze niet bij het geld; daar is de hulp van de ontvanger van het mailbericht nodig.

In ruil voor zijn medewerking zal de ontvanger van het e-mailbericht rijkelijk worden beloond. De Nigerianen beloven doorgaans enkele tientallen procenten van de vermeende miljoenenopbrengst.

Mensen die op dergelijke lucratieve voorstellen ingaan, komen echter van een koude kermis thuis. De Nigerianen komen uiteindelijk nooit met geld over de brug. "De slachtoffers moeten eerst zelf geld overmaken om in aanmerking te komen voor de miljoenen van de oplichters", aldus de woordvoerder van het OM.

Deze zwendelpraktijken bestaan al sinds begin jaren tachtig. Aanvankelijk stuurden de Nigeriaanse oplichters hun 'aantrekkelijke' voorstellen per post, maar enkele jaren geleden zijn veel zwendelaars overgestapt op e-mail. Dat is niet alleen een stuk goedkoper, maar stelt hen ook in staat om grotere groepen mensen te bereiken.

Corrupt

Deze vorm van oplichting is een belangrijke industrie in het door- en doorcorrupte Nigeria. In de Verenigde Staten alleen al raken goedgelovige mensen jaarlijks 100 miljoen dollar kwijt aan de Nigeriaanse scams.

De oplichters opereren vaak vanuit andere landen dan Nigeria. Uit diverse mailtjes die de redactie van WebWereld recent heeft ontvangen, blijkt dat er op dit moment waarschijnlijk nog meer oplichters in Nederland zitten.

In de e-mails verhalen de oplichters over miljoenen dollars die ze ergens in Nederland hebben ondergebracht. Om dat geld 'los' te krijgen zijn ze op zoek naar een betrouwbare zakenman, bij voorkeur niet afkomstig uit Nederland.