Dit maakt de nieuwe ceo en voormalig coo van Ning, Jason Rosenthal, bekend in een blogbericht dat ook werd verstuurd als interne mail. Hij is nog geen maand geleden Gina Bianchini opgevolgd en vindt dat er het nodige moet veranderen aan het instant sociale netwerk voor iedereen. Daarom zet hij puur in op betaalde premium functies en schrapt hij de gratis uitvoering van Ning, waarop Google Ads voor inkomsten moet zorgen.

Ning is een platform waarmee iedereen in een handomdraai een eigen sociaal netwerk kan bouwen. De dienst is erg populair bij kleine organisaties en groepen die online willen samenwerken. Ook veel docenten zien het nut van Ning in en gebruiken het als een online prikbord voor klassen. Er zijn meer dan 2 miljoen sociale netwerken gebaseerd op Ning en daarop zijn in totaal 43 miljoen gebruikers geregistreerd. Per dag komen er 5.000 netwerken bij en iedere 12 dagen komen er 1 miljoen gebruikers bij.

Al betalende klanten

Rosenthal heeft een maand lang kritisch naar de bedrijfsvoering gekeken en constateert dat 75 procent van het maandelijkse verkeer in de Verenigde Staten afkomstig is van zogeheten white label netwerken. Dat zijn op Ning gebaseerde sociale netwerken die wel betalen voor de diverse diensten die het platform biedt. Die klanten combineren dit deels met de gratis dienst.

"De makers van die netwerken hebben de behoefte om meer te betalen voor extra functies, dat zullen ze ook doen", aldus de nieuwe ceo. Hij telt vervolgens één plus één op en verandert per direct de strategie van Ning: 100 procent van de energie wordt gestoken in premium diensten.

Gratis wordt uitgefaseerd

"We faseren de gratis service uit", aldus Rosenthal. "Bestaande gratis netwerken hebben de mogelijkheid om over te stappen en te betalen voor premium diensten, of de mogelijkheid om van Ning te verdwijnen." Ning gaat alle kracht gebruiken om betalende klanten "extreem gelukkig" te maken.

Het afsluiten van de gratis dienst heeft ook tot gevolg dat 69 werknemers op straat worden gezet. Rosenthal schrijft overtuigd te zijn dat dit het beste is voor het bedrijf, de handel en de klanten. Ning maakt over twee weken gedetailleerde plannen bekend over het afsluiten van de gratis service. Binnen 90 dagen wordt de 'volgende generatie' van Ning gelanceerd.

Gebruikers reageren furieus. "What the hex!? Ik hoop dat dit een verlate 1 april grap is! Ik dacht dat ik iets fantastisch gevonden had en nu moet ik al mijn netwerken opdoeken omdat Ning geld wil!", is de de eerste reactie op de bekendmaking van Rosenthal. Ook docenten zijn niet te spreken over de stappen van Ning. "Ning gooit ons onder de bus!", twittert professor Tom Whitby, oprichter van het net werk The Educators PLN.

Alternatieven

Ning heeft verschillende premium diensten variërend van een persoonlijk service abonnement van 10 dollar per maand of een professioneel servicecontract voor 100 dollar per maand. Daarnaast kunnen er afzonderlijk andere diensten worden afgenomen zoals 4,95 dollar per maand voor het gebruik van een eigen url en 7,95 dollar voor het afkopen van Google Ads. Of de prijzen op dit niveau blijven, moet nog blijken.

Ning is niet de enige tool voor gratis sociale netwerken. Er zijn alternatieven op de markt als Buddypress, Pligg, Mixxt of Xoops.