De topman ontkent dat Novell ineens de aloude directory herontdekt, waarmee het bedrijf ooit ver voorop liep. Hovsepian stelt dat het bedrijf die beheersoftware altijd wel gekoesterd heeft. Nu komt daar volgens de ceo weer groei in, met het beheer van virtuele omgevingen in de cloud. "Dit is de nieuwe, opkomende markt."

Wildgroei activiteiten

Hovsepian begrijpt dat dit gezien kan worden als de zoveelste activiteit van Novell. Het bedrijf is tegenwoordig bekend van Linux, maar heeft in de loop der jaren kantoorapplicaties, netwerkbesturingssysteem en zelfs hardware gedaan. "En services, vergeet services niet. Daarvoor hebben we ooit Cambridge Technology Partners (CTP) gekocht", zegt de ceo lachend.

"Toen ik aan boord kwam, heb ik de strategie van de afgelopen acht jaar doorgenomen. Wij hebben aan sommige dingen niet lang vastgehouden, nee." Hovsepian is in 2006 benoemd tot ceo, toen CTP-ceo Jack Messman aan de kant werd gezet door Novells raad van bestuur.

De wildgroei aan activiteiten is de afgelopen tijd wel afgebouwd. Hovsepian noemt concreet het ooit overgenomen SilverStream. "Wij doen geen applicatieservers, daarvoor vertrouwen we op derden." Hij verwijst naar Java-applicatieserver SpringSource, dat is overgenomen door VMware. Directeur Nederland Ronald de Jong noemt ook Suse Linux voor consumentendesktops, en het in maart vervallen van de support voor het aloude Netware. "Daar zitten best veel mensen op, en die komen dan vrij hiervoor."

Alleen infrastructuur

"We zijn nu alleen een leverancier van infrastructuursoftware", stelt Hovsepian. "De nieuwe strategie is geen revolutie, maar een evolutie. Dit zit in het dna van Novell, al vanaf de Netware-tijd. Wij brachten toen immers gescheiden netwerken samen."

Hij erkent dat infrastructuursoftware zowel een breed begrip is als een markt vol met concurrentie. "Er spelen 2 trends: virtualisatie en security. Toen we achttien maanden geleden begonnen onze nieuwe strategie op te stellen, was 16 procent van de serverworkloads gevirtualiseerd. Dat is tegen 2012 wel 50 procent, voorspelt Gartner. Nu draait 1 procent van die virtuele workloads in de cloud. Volgens IDC zit daar dan een cagr (samengestelde jaarlijkse groei - red.) in van 30 procent." Novell kan die groeimarkt wel gebruiken; het verlies was in het vierde kwartaal groter dan de omzet.

Combinatie met cloud

Hosvepian vertelt dat bedrijven wel wat zien in ict als nutsmiddel, maar dat cio's zich zorgen maken over de security. "Wij zijn daar pragmatisch in: klanten zullen een combinatie gebruiken van cloud computing, zowel publiek als private, en van reguliere lokale ict-middelen. Cloud is slechts een kwestie van hoe je ict inzet, een deployment-keuze."

Daarvoor moet dan wel aan bepaalde randvoorwaarden zijn voldaan. Het simpelweg migreren van een serverapplicatie naar en van de cloud vereist niet alleen soortgelijke omgevingen aan beide kanten. "Om workloads te kunnen verplaatsen, moet de workload zelf de intelligentie over het eigen functioneren bevatten. De metadata, zeg maar." Dat omvat bijvoorbeeld de beleidsregels voor toegang, uptime en andere security-kwesties. Die policies hebben ook betrekking op het voldoen aan wet- en regelgeving (compliancy).

Verpakken

Novell zegt nu workloads te verpakken in een geheel dat besturingssysteem, middleware en de applicaties zelf omvat. Onafhankelijk van de hardware en volgens Hovsepian ook draaiend op verschillende hypervisors voor virtualisatie. "Dit is dus niet een Novell-only show. De middleware en applicaties kunnen van iedereen zijn."

"En we praten nu met partijen over de toevoeging van meer besturingssystemen." In eerste instantie betreft dat dus het eigen Suse Linux, maar Novell heeft ook sinds eind 2006 een hechte band met Microsoft, juist voor virtualisatie.

Suse Studio voor allen

Het verpakken van workloads is met opzet niet voorbehouden aan Novell. De Linux-leverancier heeft daarvoor al zijn Suse Studio uitgebracht. Op die website valt een appliance op maat, ofwel eigen Linux-distributie compleet met applicatie, te genereren. Suse Studio is bedoeld voor softwaremakers, maar Novell brengt het begin komend jaar ook uit voor ict-gebruikende bedrijven. Hovsepian spreekt van "januari of februari".

Dat is dan precies dezelfde tool, maar Novell maakt er ook een lokale enterprise-uitvoering van. "Bijvoorbeeld banken willen, of mogen, dat niet via internet doen. Suse Studio is een online-tool en draait bij ons op een flink cluster." De uitvoering voor 'gewone bedrijven' is dan wat lichter zodat het op een gewone server in een bedrijfseigen datacenter kan draaien.

Tot op heden hebben 40.000 ontwikkelaars zich geregistreerd bij Suse Studio en in totaal 100.000 verschillende appliances aangemaakt. Dat zijn individuele ontwikkelaars. Volgens Hovsepian komt dat aantal gebruikers neer op zo'n 4000 softwarebedrijven (isv's). Directeur Nederland Ronald de Jong vertelt dat er al bedrijven, niet-isv's, zijn die Suse Studio gebruiken om interne applicaties te verpakken en distribueren in appliance-vorm.

Hypervisoronafhankelijk

Daarbij benadrukt Novell onafhankelijkheid ten opzichte van virtualisatiesoftware. "De appliance is daarbij aan te maken in alle hypervisor-formaten", zegt ceo Hovsepian. "Wij willen boven de hypervisors blijven zitten. Op dit moment gebruikt zo'n 80 procent van de clouds de Xen-hypervisor." Binnen bedrijven liggen de verhoudingen echter anders; daar is VMware juist groot.

Ook qua beheer wil Novell agnostisch zijn. "Elke leverancier wil met eigen tools beheer doen", zegt de ceo die belooft daar niet aan mee te doen. Microsoft en VMware zijn bijvoorbeeld druk doende elkaars virtualisatie te omarmen in de eigen beheersoftware. Virtualisatieleverancier VMware is overigens wel één van de partners voor dit initiatief van Novell. Ook erp-leverancier SAP werkt mee. Naast die partners zijn het vooral de dienstverleners die voor Novell de route naar de klant vormen.

Uitbouwen in 2010

Novell gaat de nieuwe cloud-strategie in 2010 concreet invullen, met producten. Hovsepian vertelt dat er daarvoor voldoende middelen zijn. Hij wijst op het financiële presteren van Novell over de afgelopen 3 jaar. "In 2007 hadden we een operationele marge van 5 procent. Dat is nu 16 procent, en dat is nog wat gedrukt door de recessie."

Volgens Hovsepian heeft Novell bijna 1 miljard dollar in contanten. Hij laat echter niet los of het bedrijf daarmee ook overnames wil plegen. Op dat vlak heeft Novell in de laatste jaren wel aan uitbouw gedaan. Juist met het oog op de nu onthulde strategie.

Hovsepian noemt als voorbeeld PlateSpin, leverancier van management- en conversietools voor virtuele machines (vm's). Die overgenomen software krijgt in het derde kwartaal van komend jaar een flinke update waarmee de aanmaak van vm's volledig geautomatiseerd is. "Daarmee kunnen business managers ermee aan de slag." Zonder de ict-afdeling lastig te vallen, terwijl de beheerders wel grip op de vm's houden.

In totaal komt Novell in de komende 12 maanden met 8 nieuwe producten. De ceo noemt nog de ook voor het derde kwartaal geplande update voor de Service Manager. Die integreert dan met compliance-tools en geeft realtime alerts.