AOL heeft tot nu toe weinig plezier van haar aankoop Nullsoft. Een half jaar geleden kwam het softwarebedrijf, dat vooral bekend is van het populaire WinAmp, met Gnutella. Hier was America Online bepaald niet blij mee. Ook het nieuwe project AIMazing is niet helemaal wat AOL verwacht van Nullsoft.

Justin Frankel mag dan als Nullsoft-directeur formeel in dienst zijn van America Online, dat wil niet zeggen dat hij zich schikt naar de wensen van zijn broodheer. Vorig jaar kocht AOL voor 86 miljoen dollar Nullsoft, voornamelijk vanwege de populaire MP3-software WinAmp. Nullsoft zou met leuke nieuwe software moeten komen.

Dat lukt aardig, al zal America Online daar anders over denken. In zijn vrije tijd ontwierp Frankel met enkele collegae het Napster-achtige programma Gnutella. Nullsoft moest daar onmiddellijk mee stoppen van AOL, dat niets ziet in software waarmee muziek kan worden uitgewisseld. Time Warner, binnenkort onderdeel van AOL, haalt immers grote delen van haar omzet uit de verkoop van muziek.

Chatten zonder advertenties

Frankel heeft niet stil gezeten en is onlangs met AIMazing gekomen. Deze plugin voor WinAmp fungeert als AOL's Instant Messenger (AIM). AIMazing delete alle advertenties die normaliter in de chatsoftware verschijnen. De ruimte die vrijkomt, wordt benut om afgespeelde muziek via WinAmp te vergezellen van leuk bedoelde patroontjes.

Alhoewel er nog geen betaalde advertenties op AIM staan, is de plugin van Frankel en zijn vrienden niet in het voordeel van AOL. De enige mogelijkheid om geld te verdienen met de gratis software wordt hiermee immers gefrustreerd. De plugin is in korte tijd al duizenden keren gedownload, ondanks het feit dat de software op last van AOL verhuisde naar een zeer onopvallende plek op Nullsofts Firehose-site.

Frankel heeft naar eigen zeggen geen kwade bedoelingen met AIMazing, het zou niets meer zijn dan een grappig programmaatje waarvoor het idee tijdens een diner met wat vrienden is ontstaan. Kenners beschouwen de creatie van de 21-jarige programmeur echter als het bijten in de hand waardoor je wordt gevoed.

Twee walletjes

"Het is een klap in het gezicht van AOL", aldus de beheerder van Zeropaid.com, een van de sites die AIMazing promoot. Een analist van Gomez Advisors is tegenover persbureau AP nog stelliger is zijn commentaar: "Het is overduidelijk dat Frankel tegelijkertijd AOL's geld omarmt en zich afzet tegen het establishment. Uiteindelijk zal je je toch moeten richten naar de wensen van degene die de kaas op je brood verzorgt."

America Online doet het incident tegenover AP af als een 'interne kwestie'.