"Hoewel [Intel] het doet voorkomen dat het een fundamenteel betere benadering heeft, is dat niet het geval. Zij zeggen niet welke aannames zij hebben gedaan. Zij praten over schaalbaarheid, maar gaan daarbij voorbij aan de bandbreedte voor geheugen. Zoals Intel het voorstelt ziet het er erg goed uit, maar de firma heeft een half dozijn zaken over het hoofd gezien," zei John Mottram, hoofdarchitect van de GT200 kern van Nvidia.

De manager sprak aan de vooravond van de Nvision conferentie met journalisten, waaronder het Engelse PCpro.

Larrabee zou de eerst grafische processor zijn die gebruik maakt van x86 architectuur. Die is namelijk vooral goed in het snel uitvoeren van zeer veel korte, simpele berekeningen. Grafische chips zijn juist goed in complexe sommen. Larrabee zal de tekortkomingn compenseren met het grote aantal kernen, in combinatie met OpenGL en DirectX technologie.

Weinig bekend

Intel's Larrabee chip is in nevelen gehuld. De firma sprak vorig jaar april voor het eerst over de chip, en heeft sindsdien druppelsgewijs extra informatie vrijgegeven: het zou gaan om een grafische processor die gebruik maakt van de x86 architectuur en een zeer groot aantal kernen zal gebruiken. Een eerste testmodel bevatte 80 kernen, maar dat zou slechts om een onderzoeksproject gaan.

De geheugenproblemen waar Mottram naar verwijst, vormen een chronisch probleem voor Intel. De fabrikant vertrouwt voor zijn huidige meer-kernenchip op een front side bus. Dat is een soort verkeersknooppunt dat de verschillende kernen en de cache geheugens op de chip met elkaar verbindt. Naar mate een chip meer kernen bevat, wordt deze steeds meer een bottleneck: de bus moet steeds meer en sneller gegevens verwerken waardoor hij meer energie verbruikt.

De kernen op de Larrabee chip zullen mogelijk elk over een eigen cache geheugen en ingebouwde router beschikken. Die router moet het verkeer regelen, en zou de front side bus daarmee mogelijk overbodig maken.

Parallelle software

Desondanks is Nvidia niet onder de indruk. De grafische specialist wijst erop dat nog weinig software gebruik maakt van parallel processen. Daarbij wordt een som opgesplitst in meerdere kleinere problemen die dan door meerdere processorkernen wordt uitgevoerd. Het volstaat daarbij niet om besturingssystemen geschikt te maken voor de nieuwe chips: ook software van andere leveranciers moet nog worden geoptimaliseerd.

Intel wil Larrabee in 2010 op de markt brengen, maar Nvidia suggereert dat de chip dan nog jaren achterloopt op de modellen die Nvidia en AMD-dochter ATI dan op de markt zullen hebben.

"Veel informatie over Larrabee is nog niet bekend," zei Andy Keane, general manager van Nvidia's grafische chip-divisie. "Je kunt niet simpelweg stellen: 'Het is x86, dus het zal de problemen van massaal parallelle computers oplossen.'"