2003 - Het had een spannend jaar kunnen zijn. Bijvoorbeeld als er iemand was geweest die een groots systeem had opgezet om mp3-tjes per e-mail uit te wisselen - om de RIAA èn p2p te bestrijden. Of als er nou eens iemand was geweest die een echt leuke of zinnige toepassing voor 3G-telefoons had verzonnen.

Maar nee. In 2003 stond de pauzeknop vooral ingedrukt. De Apple's iTunes Music Store spannend? Dat was spannend geweest als die er pakweg vijf jaar geleden al geweest was, voordat er een Napster was. Dus die telt niet en de rest was randverschijnsel. Zoals de toenemende drive-by-commerce, bijvoorbeeld tijdens de oorlog in Irak: spam voor het setje 'most wanted' speelkaarten, of de pratende poppen van de informatie-minister Mohammed Saeed al-Sahhaf, alias Baghdad Bob.

En verder bijvoorbeeld het spannende verschijnsel online dating dat ten prooi is gevallen aan de geldwolven en uitgemolken gaat worden. Zo verscheen er dit jaar het boek 'Online Dating for Dummies'. En er zijn mensen als de 'Internet Dating Coach' die 'Soulmate Surfing Seminars' organiseert en een pakket met dating-begeleiding verhandelt voor 1400 dollar...

Leuk hoor - om dat te zien - maar niet spannend. Spannend was het geworden als de aanbieders van messengers eens om de tafel waren gaan zitten om al die programmaatjes met elkaar te laten communiceren via één en hetzelfde protocol. Nu staan er vijf van die programmaatjes op m'n harde schijf en dat zijn er vier te veel. Programma A werkt niet met B, vriend X zit op A en vriend Y weer op C, enzovoort. En dat schiet niet op. Alsof je met Outlook niet kunt e-mailen met iemand die Eudora gebruikt.

De oorzaak: MSN, Yahoo, AOL en ICQ zijn alle veel te eigenwijs en druk met hun eigen 'standaardje', in een race verwikkeld om maar de meeste gebruikers aan zich te binden - en dat is dom: ze snijden zichzelf (en elkaar) in de vingers. Als die messengers met elkaar konden communiceren, hadden ze het afgelopen jaar de aanval op de telecomaanbieders kunnen openen. Hub; usb-telefoontje in de computer prikken en je hebt een schitterende en goedkope (beeld)telefoon. Maar niets dat daar nu op lijkt, en ondertussen maakte VoIP (Voice over IP) dit jaar in de VS een vliegende start.

Earthlink, Packet8, Vonage en diverse kabelboeren bieden VoIP en die ip-telefonie werkt prima - niet langer achter de computer in een microfoontje schreeuwen, maar dankzij een speciale adapter werkt de gewone telefoon zoals hij altijd werkte. En het scheelt tientallen dollars per maand.

De traditionele telecomaanbieders verloren al terrein. Niet gek dus dat zo aan het eind van het jaar telecomgigant AT&T een VoIP-dienst aankondigde. Leuk: AT&T gaat met zichzelf concurreren. En de rest van de telecomreuzen zullen (lees: moeten) spoedig volgen - en zullen stevig in het zadel blijven zitten - dankzij de makers van die messengers, die hun ding doen op hun eilandje. En ze vragen zich vast nog steeds af hoe ze bakken geld met die gratis programmaatjes kunnen verdienen, terwijl ze in 2003 hadden kunnen toeslaan - het had zo spannend kunnen zijn.