Dat schrijft de Washington Post op basis van 'honderden vertrouwelijke documenten' en gesprekken met (voormalige) AOL-managementleden en zakenpartners. Zo telde AOL de inkomsten uit de advertenties die het bedrijf voor eBay verzorgde, op bij de eigen omzet. In totaal zou het gaan om een bedrag van 270 miljoen dollar aan 'onconventionele deals'. AOL blies de omzet op, omdat het bedrijf vreesde het slachtoffer te worden van de instortende advertentiemarkt. In oktober 2000 waren de aandelen Yahoo net met 21 procent gedaald op nieuws van tegenvallende advertentie-inkomsten.

Time Warner

Op hetzelfde moment kreeg de directie van AOL te horen dat de inkomsten uit advertenties in 2001 waarschijnlijk met 140 miljoen dollar zouden afnemen. Bovendien speelde mee dat AOL in dezelfde periode op het punt stond om de overname van Time Warner rond te krijgen. Slecht nieuws over de advertentie-inkomsten en de daarmee gepaard gaande dalende beurskoers zouden daarom ongelegen komen. Om te voorkomen dat AOL in hetzelfde schuitje terecht zou komen als Yahoo, besloot het bedrijf zijn omzet kunstmatig op te voeren. Tegenover analisten en journalisten verklaarde Robert Pittman, president van AOL, in oktober 2000 dat zijn bedrijf niet te lijden had onder de instortende advertentiemarkt.

Verwaarloosbaar klein

AOL is niet het eerste Amerikaanse bedrijf dat in opspraak komt door geknoei met winst- en omzetcijfers. Eerder werden onder meer het energiebedrijf Enron en het telecombedrijf WorldCom in verlegenheid gebracht met onthullingen over financiële malversaties. Een woordvoerder van AOL wijst de beschuldigingen tegenover de Washington Post van de hand en noemt de artikelen 'tekortschieten in de feiten en analyse en misleidend in de conclusie'. Volgens de accountant van AOL, Ernst & Young, zouden de gebruikte methodes in overeenstemming zijn met de algemeen geaccepteerde accounting-regels (GAAP). Bovendien zou het bedrag – 270 miljoen – verwaarloosbaar klein zijn. Het gaat om minder dan 2 procent van de totale omzet van AOL. Dat is inclusief de belangrijkste inkomsten voor AOL: het geld dat het maandelijks ontvangt van abonnees van zijn internetdiensten. Het aandeel AOL noteerde donderdag om kwart voor zes Nederlandse tijd 12,49 dollar. De slotkoers van gisteren was 13,11 dollar. De Wall Street Journal meldt dat AOL een management shake-up voorbereidt. Daarbij zou onder meer Robert Pittman het veld moeten ruimen.