Dat stelt Dalton Caldwell, mede-oprichter en ex-ceo van muziekdienst Imeem. Via de site was het vooral in de Verenigde Staten mogelijk om streaming muziek te luisteren. Zijn dienst werd voor een geschat bedrag van minder dan 1 miljoen dollar verkocht aan het sociale netwerk MySpace. Die nieuwe eigenaar kreeg het voor elkaar om de dienst direct te slopen.

Tijdens een presentatie bij Y Combinator's Startup School vertelde Caldwell dan ook dat het opzetten van een eigen muziekstartup niet zo'n goed idee is, bericht startup-nieuwssite Venture Beat. Volgens de voormalige Imeem-ceo zijn er algemene problemen bij verschillende businessmodellen voor onafhankelijke online muziekbedrijfjes. Of het nu gaat om een onafhankelijke downloadwinkel, een tool voor muzikanten, een abonneemodel of een advertentiemodel (dit laatste gebruikte Imeem), er zijn altijd problemen met licenties.

Deals deugen niet

Elke deal met een platenmaatschappij voor licenties vereist de betaling van een bepaald minimumbedrag per kwartaal. Dat geldt ook als de omzet van de startup niet zo hoog uitvalt als verwacht. In vrijwel ieder businessmodel voor muziekstartups zijn de kosten zo hoog en de marges zo laag dat het bijna onmogelijk is om genoeg muziek te verkopen om quitte te draaien. Daar komt volgens Caldwell nog bij dat vrijwel alle manieren om online muziek op een legale manier te verspreiden bij voorbaat al een hoop concurrentie hebben.

Er is nóg een groot probleem. Het verkopen van een startup aan een groot bedrijf wordt bemoeilijkt doordat de platenmaatschappijen in vrijwel iedere deal bedingen dat bij een overname de contracten heroverwogen mogen worden. Ze kunnen dus of opnieuw onderhandelen, of zich terugtrekken uit de dienst die verkocht gaat worden.

Volgens Caldwell is het meest veelbelovende model het streaming radiomodel, zoals gebruikt wordt door Pandora. Daarbij wordt muziek streaming uitgezonden en kan de luisteraar aangeven welke muziek zijn voorkeur heeft. Vervolgens past de software daar zijn muziekkeuze op aan. Maar zelfs op dat gebied is er volgens Caldwell weinig levensvatbaarheid op dit moment voor een kleine startup.

Industrie moet veranderen

Willen muziekstartups enige kans van slagen hebben dan moet er het een en ander flink veranderen. Zo zouden er veel application programming interfaces (api's) moeten komen zodat muziek op andere websites valt te gebruiken. Daarnaast zou de (Amerikaanse) overheid moeten ingrijpen en de licentieregels moeten aanpassen, ook op zo'n manier dat die regels internationaal worden gelijkgeschakeld. Zo hoeven startups geen deals meer te sluiten met alle platenmaatschappijen voor alle verschillende regio's.

Die platenmaatschappijen zijn wat hem betreft geen "rukkers" (jerks). Caldwell zegt dat ze in een moeilijke situatie zitten omdat hun omzet stevig daalt. Een deal met een of andere startup gaat daar volgens hem weinig aan veranderen. "Het zijn echte mensen met echte families, en hun hele industrie gaat ten gronde."