De Bruin trad eerder al terug als directeur van de website, maar werkte tot deze week nog één dag per week als consultant. "Het 10-jarig bestaan is een moment", vertelt De Bruin. "Maar er zit een zekere emotie bij. Je bent de oprichter. Het is toch moeilijk om er afscheid van te nemen."

Wegwijzer

De Bruin begon startpagina in september 1998 omdat hij zijn vader wegwijs wilde maken op het internet. Van Google had nog niemand gehoord (hoewel ook de zoekgigant in september 1998 werd opgericht) en zoekmachines leverden nog matige resultaten. De verzameling links op Startpagina bood miljoenen mensen een beginpunt waarvandaan zij het internet verkenden en ontdekten. Dankzij een netwerk van door vrijwilligers beheerde dochterpagina's, beschikte de site binnen een mum van tijd over een uitgebreide verzameling links naar de meest uiteenlopende pagina's.

De Bruin beschouwt de pijlsnelle groei van zijn website als het hoogtepunt en vooral het moment waarop Startpagina de drukst bezochte website van Nederland werd. In 2000 nam het toenmalige VNU de site over voor een geschat bedrag van 30 miljoen gulden (13,6 miljoen euro).

Startpagina werd in zijn doorbraak fors geholpen door het idealistische karakter van de site. Waar zoekmachines destijds waren ondergedompeld in commercie, deed startpagina zich voor als betrouwbaar en niet commercieel.

Ruzie met beheerders

In 2000 spatte dat idealistische imago uiteen. Linkjes op de pagina's bleken voor grof geld te worden verkocht. Beheerders eisten daarop dat zij mochten delen in de miljoenenopbrengst van de verkoop van de website.

Die storm is snel weer bedaard, blikt De Bruin nu terug. Gevraagd naar een dieptepunt kan hij dan ook geen voorbeelden noemen. Hij erkent wel dat hij teleurgesteld is over het falen van de internationale versies van de site.

Hoewel Google de positie van best bezochte website van Nederland heeft overgenomen, blijft het absolute aantal bezoekers van startpagina groeien. Op dit moment weten dagelijks zo'n 5 miljoen mensen de site te vinden.

Mijn Winkel

De Bruin gaat zich nu volledig concentreren op Mijn Winkel, een bedrijfje dat traditionele winkeliers helpt om snel een webwinkeltje te openen. Daarbij kunnen de winkeliers hun webwinkel opzetten door simpelweg een Excel spreadsheet te uploaden. In Nederland telt de site inmiddels zo'n 1300 klanten. De Bruin wil met myshop.com vooral internationaal sterk gaan groeien.

Een simpele rekensom leert dat Mijn Winkel maximaal 6 ton per jaar omzet. Op de vraag of hij daar de hypotheek van kan betalen lacht De Bruin: "Ik heb geen hypotheek. Ik ben financieel onafhankelijk. Maar ik vind het ondernemen verschrikkelijk leuk. Ik ben zo eigenwijs dat ik denk dat ik het het beste kan, weet je wel."