EBay werd in september 2001 aangeklaagd wegens het gebruik van gepatenteerde technologie├źn die het hart van de internetveiling vormen. Het patent is sinds 1998 eigendom van Thomas Woolston van het bedrijf MercExchange. In het octrooi wordt de methode beschreven waarmee virtuele marktplaatsen opgezet kunnen worden. EBay claimt dat er geen octrooi geschonden wordt omdat er naast Woolston ook anderen waren met eenzelfde technologie en systeem. Volgens critici maakt Woolston weinig kans omdat het, als de rechter hem in het gelijk stelt, de groei van e-commerce en internet in het algemeen kan tegenhouden. De rechtszaak die vandaag van start gaat, gaat waarschijnlijk drie weken duren, aldus The Wall Street Journal. Als de jury van de rechtbank eBay in het ongelijk stelt, kan het veilinghuis verplicht worden om enkele tientallen miljoenen dollars te betalen. De Amerikaanse site Autotrader.com besloot in januari nog om wel een licentie van MercExchange te kopen voor het gebruik van de technologie.