Veel internetproviders, voornamelijk gratis ISP's, houden precies in de gaten naar welke sites hun klanten klikken. Als iemand bijvoorbeeld voetbalgek blijkt, kan die informatie worden gebruikt om gericht te adverteren. Een banner met Pierre van Hooijdonk spreekt die surfer wellicht meer aan dan een willekeurige advertentie. Volgens de privacywatchers heeft deze manier van reclamemaken veel weg van een controversiële adverteermethode die voor het eerst voorkwam in de jaren 50, het 'subliminal advertising'. Dergelijke reclamespots spelen in op het onderbewustzijn van de mens. Heel slinks zijn woorden gemonteerd in de commercial. De kijker ziet de tekst niet, maar onderbewust heeft het toch effect. In een zaak over een spotje, waarin tussen het aangeprezen speelgoed de woorden 'Get It' flitsten, bepaalde de Federal Trade Commission (FTC) dat dergelijke advertenties 'duidelijk misleidend zijn bedoeld'. De reclame-uiting werd verboden. De Wall Street Journal meldt dat Robert Smith, uitgever van een nieuwsbrief over privacy, de FTC heeft opgeroepen de doelgerichte online advertentiemethode te verbieden. Smith grijpt daarbij terug op de uitspraak in de 'Get It-zaak'. Het opstellen van gebruikersprofielen om doelgericht te adverteren zou 'misleidend' zijn. Volgens de Wall Street Journal werden online adverteermethodes vorige maand voor het eerst vergeleken met subliminal advertising. Jason Catlett, voorman van actiegroep Junkbusters, sprak erover tijdens een workshop georganiseerd door de Amerikaanse overheid. "Adverteerders gebruiken theorieën uit de gedragswetenschappen voor op de persoon toegesneden manipulatie," hield Catlett het publiek voor. Smith ziet de zaak vrij helder. "De FTC moet naar haar eigen uitspraken kijken en ontdekken dat ze zich eerder tegen advertentiemethoden uitsprak die identiek zijn aan het online profileren zoals dat nu gebeurt." Adverteerders zeggen het onderbewustzijn van de consument helemaal niet te gebruiken. Consumenten krijgen inderdaad advertenties te zien op basis van informatie die in het geheim is verzameld, maar die advertenties bevatten zelf geen geheime boodschap, zo verklaarde een zegsman van de Association of American Advertisers tegen de Wall Street Journal.