Nederlandse UPC-klanten zouden vanaf september de beschikking moeten hebben over de interactieve tv-dienst van kabelaar UPC. De kans dat de set-top boxen volgende maand worden uitgerust met goed werkende en volledige Microsoft-software is klein. UPC gaat sowieso in september van start, desnoods zonder Microsoft. Dit meldt persbureau Reuters. De introductie van de nieuwe dienst is vooral voor Microsoft van groot belang. De softwaremaker wil in Europa vaste voet aan de grond krijgen met software voor interactieve televisie. De dienst van UPC wordt hierbij gezien als een belangrijke stap. Set-top boxen zijn kastjes die op het televisietoestel worden geplaatst en waarmee allerlei diensten kunnen worden afgenomen, zoals films-on-demand, breedbandig websurfen en interactieve tv. UPC en Microsoft hebben een contract afgesloten waarin is afgesproken dat Microsoft de software voor de kastjes levert. Microsoft heeft een aandeel van 8 procent in het in Amsterdam gevestigde kabelbedrijf. Technici van Microsoft en UPC werken in Amsterdam met man en macht aan de software, maar volgens Reuters zal deze nooit op tijd klaar zijn. De uiteindelijke beslissing wat er nu gaat gebeuren, ligt bij UPC. Uitgekleed softwarepakket UPC zou de kastjes gewoon volgende maand kunnen introduceren, maar dan met een uitgekleed softwarepakket. Door UPC gewenste diensten als films-on-demand zijn hiermee niet mogelijk. Later zouden de set-top boxen softwarematig kunnen worden opgewaardeerd, zonder dat daarvoor technici hoeven langs te komen. Er is UPC veel aan gelegen om haar digitale televisiepakket volgens tijdschema op de markt te brengen. Het zwaar verliesgevende kabelbedrijf denkt namelijk hiermee veel geld te kunnen verdienen. Eerder gaf het bedrijf aan dat het nog dit jaar 30.000 interactieve kastjes te willen afzetten. 'Geen uitstel' Analisten waarschuwen voor een geforceerde introductie. Brakke software leidend tot blauwe tv-schermen zou zeer slecht voor het imago van het prille product zijn. Een andere optie is de hele introductie met een aantal maanden uit te stellen, waardoor de lucratieve decembermaand wordt gemist. Volgens UPC-woordvoerder Joe Simmons is uitstel geen optie. "Eind september gaan we sowieso van start in Amsterdam. Daarna volgt Haarlem", aldus Simmons, die nog niet kan zeggen hoe de software er dan komt uit te zien. Simmons sluit zelfs niet uit dat de kastjes software krijgen van een andere maker dan Microsoft. Het meest waarschijnlijke scenario is echter dat de set-top boxen basale software meekrijgen en dat de gebruiker later - eind dit jaar, begin volgend jaar - de Microsoft-software kan downloaden. De kastjes worden door Philips en Motorola in elkaar gezet. Het komende jaar zal Philips 250.000 exemplaren van de band laten rollen. Dat is nog slechts het begin. Volgens Forrester Research zullen er in 2005 80 miljoen Europese huishoudens zijn die interactieve digitale tv gebruiken. De grootste concurrent voor de software van Microsoft is het Amerikaanse OpenTV.