De drie Google-managers hebben een half jaar voorwaardelijke celstraf gekregen voor een filmpje dat op Google Video is gezet door een scholiere. Op dat filmpje is te zien hoe vier scholieren een autistische jongen in elkaar slaan. De video is eind 2006 geüpload naar Google Video, de eigen videosite van het internetbedrijf voordat die YouTube opkocht. Het filmpje heeft veel ophef veroorzaakt en is uiteindelijk na twee maanden door Google offline gehaald. De video verscheen in de 'Leukste Video's' rubriek en werd 5.500 keer bekeken.

111 pagina's argumentatie

De straf werd al eerder uitgesproken, maar maandag beargumenteerde de Milanese rechter in een 111-pagina's tellend vonnis waarom hij de managers veroordeelde in deze controversiële zaak. "Er is niet zoiets als de oneindige prairie van internet waar alles is toegestaan, en waar niets kan worden verboden, op straffe van een globale excommunicatie door de mensen van het web." Volgens de rechter is het tegendeel waar en zijn er ook op internet wetten en regels waar iedereen zich aan dient te houden.

De veroordelingen worden door velen gezien als een aanval op de vrijheid van het internet en de beperkte aansprakelijkheid van tussenpersonen zoals hosters en isp's. De drie topmannen van Google zijn veroordeeld voor het schenden van privacy maar niet voor smaad. Ook een vierde Googelaar werd vrijgesproken van laster, hij werd niet aangeklaagd voor het schenden van privacy en ging vrijuit.

'Falend toezicht'

De rechter benadrukt dat de managers de verantwoordelijkheid dragen voor het falende toezicht op de site omdat tenminste een gedeelte van het afhandelen van de data buiten Italië plaatsvond. "Voornamelijk in de Verenigde Staten, de plek waar de servers van Google Inc. ongetwijfeld staan." Toch had het Milanese gerechtshof jurisdictie omdat Google Italië het uploaden van de content faciliteerde.

De rechter stelt verder dat de privacyregels van Google "totaal inadequaat" zijn. "Of in ieder zo diep begraven in de algemene voorwaarden van het contract waardoor ze volledig ineffectief worden voor de voorwaarden die de wet stelt." De veroordeling was dan ook geen resultaat van het ontbreken van de monitoring vooraf van Google, maar eerder voor het ontoereikend verstrekken van informatie over de Italiaanse wet.

'Opzettelijk zonder monitoring'

Volgens de rechter is er geen twijfel dat Google's overtreding van de Italiaanse privacywetgeving gemotiveerd werd door winstbejag. "De service is opzettelijk opgezet zonder monitoring, en pas daarna werd na enorm succes een mogelijkheid geïntroduceerd voor gebruikers om ongepaste content te melden om het te laten verwijderen", aldus de rechter. "De mogelijkheid was, in werkelijkheid slechts schijn (gezien het feit dat technische en personele investeringen schrijnend onvoldoende waren voor het doel)."

Het gaat volgens de rechter dan ook niet zozeer om de publicatie van de video an sich, maar bovenal om de commerciële exploitatie daarvan. Dat is in dit geval het misdadige aan de zaak. Volgens hem verandert deze uitspraak de manier waarop het internet in de toekomst wordt gereguleerd niet en hij noemde de wereldwijde ophef refererend aan Shakespeare: "Veel gedoe om niets."

Hoger beroep

Ook de Milanese rechter wil graag dat er goede wetgeving komt om deze zaken beter te beoordelen. Google heeft aan de IDG News Service laten weten de tekst te bestuderen. De drie managers gaan in hoger beroep tegen het vonnis, de veroordeling wordt gezien als een aanval op de fundamentele principes van het internet.