De bewaarplicht is opgelegd door rechter Henry Kennedy in een rechtszaak die is aangespannen door twee belangenorganisaties, Citizens for Responsibility and Ethics in Washington (CREW) en het National Security Archive. Beide groeperingen willen via de rechter nagaan of het Witte Huis federale wetten heeft overtreden door e-mail te verwijderen, zo meldt Associated Press.

De organisaties beweren dat er zo'n 5 miljoen e-mails van en aan het Witte Huis verdwenen zijn. Dit zou in strijd zijn met de Federal Records Act die de vernietiging van overheidsdocumenten zonder goedkeuring van de overheidsarchivaris verbiedt. Het ministerie van Justitie drong er eerder op aan dat de rechtbank genoegen nam met een verklaring van het Witte Huis, waarin de presidentiële organisatie beloofde de backup-tapes met de e-mails te bewaren. Rechter Kennedy vond de verklaring echter niet voldoende.

De advocaten van CREW en National Security Archive waren verheugd over de uitslag, die hen steunt in hun poging te achterhalen wat er gebeurd is met de e-mails, sinds het Witte Huis in 2003 stopte met het archiveren van de elektronische post.

De opslagproblemen kwamen twee jaar geleden aan het licht bij een onderzoek naar het regeringslek dat leidde tot de ontmaskering van CIA-spionne Valerie Plame.