Het gaat goed met Red Hat, zo verklaart Paul Salazar, marketingdirecteur van Red Hat in Europa. Het plotselinge vertrek van de financieel directeur vorige week - twee dagen voor de presentatie van de kwartaalcijfers - doet daar volgens hem niets aan af.

Salazar wijst op de uitpuilende kas van Red Hat, waarin meer dan een miljard dollar ligt te wachten om uitgegeven te worden. "Veel te veel." Red Hat zal het geld de komende tijd investeren in onder meer nieuwe technologieën, veiligheid en groei. De Linux-distributeur heeft al een aantal lokale Europese kantoren, waaronder sinds begin dit jaar een Nederlands in Amersfoort.

"De groei van Linux in Europa is gigantisch." Red Hat ziet met name in Scandinavië en Oost-Europa grote mogelijkheden. Hier zullen ook kantoren worden geopend om de lokale markten te kunnen bedienen met trainingen, een salesteam en versies van de software in de eigen taal.

"Het is heel moeilijk om geld te verdienen met gratis software", zo weet de marketingdirecteur. Toch lukt dat Red Hat tot nu toe vrij aardig. Het bedrijf is al acht achtereenvolgende kwartalen winstgevend. Geld wordt vooral verdiend met ondersteuning en de verkoop van abonnementen. Uit de jongste kwartaalcijfers blijkt dat er ieder kwartaal veel abonnees bijkomen.

Suse

Red Hat bezet een sterke positie op de Linuxmarkt. Eigenlijk zijn er volgens Salazar maar twee spelers van belang voor de zakelijke markt: Red Hat en de Duitse tegenhanger Suse. "Andere distributeuren zijn failliet geraakt of bedienen een nichemarkt."

Eind vorig jaar werd Suse ingelijfd door Novell, dat zich hiermee in een klap een belangrijke positie op de Linux-markt verschafte. Deze stap markeert tegelijk het grote verschil met Red Hat, zo geeft Salazar aan. "Wij zijn 100 procent open-source, alles wat wij bouwen." Suse zou wel eens andere afwegingen maken. "Suse brengt wel eens op verzoek van bijvoorbeeld IBM een wijziging aan die goed is voor bepaalde hardware, maar die niet in lijn is met de ontwikkeling van de Linux-kernel."

Het is een lastig dilemma, geeft Salazar toe. "Wij krijgen ook vaak dergelijke verzoeken, maar wij maken een andere afweging." Maar er is absoluut geen sprake van haat en nijd, zo benadrukt Salazar. Hij noemt het grote contract dat Suse met Munchen binnenhaalde. Hier worden duizenden desktops voorzien van Suse Linux. "Dat is natuurlijk fantastisch. Alles beter dan Windows."

Consumentenmarkt

Vooralsnog richt Red Hat zich nadrukkelijk op de zakelijke markt. Ook de recent geïntroduceerde Red Hat Desktop is voor dit segment bedoeld. Alleen al de verpakking van de twaalf cd's onderstreept deze focus: een handzaam pakketje in plaats van de grote lege dozen die bij winkels als Dixons liggen.

Het bedrijf lijkt zijn beperkingen te kennen. "We zijn geen Microsoft. Red Hat Desktop is niet voor de doorsnee thuisgebruiker. De software heeft simpelweg teveel beperkingen voor de consument." Met name op het gebied van plug&play en ondersteuning van diverse media-typen moet Red Hat nog het nodige werk verrichten. Salazar: "De consument wil games spelen en videootjes kijken." In de komende tussentijdse update van Red Hat Desktop (versie 4) wordt overigens al voorzien in bredere ondersteuning, onder meer voor mpeg en dvd.

Waarschijnlijk komt Red Hat 'over een jaar of twee' ook met een Linux-distributie speciaal voor de consumentenmarkt, zo zegt Salazar. "Hierover is nog geen definitieve beslissing genomen, maar dat zie ik wel gebeuren."

Red Hat moet in dat geval een alternatief bieden voor de komende versie van Windows, Longhorn. De grootste uitdaging is volgens Salazar om de twee kampen goed te laten samenwerken.

SCO

Over de juridische strijd met SCO is Salazar kort. "Deze wordt met de maand minder relevant. We wachten nog steeds op bewijs van SCO." In afwachting van het bewijs heeft Red Hat het zogeheten assurance program opgezet, dat klanten moet beschermen tegen mogelijke claims van SCO.

In maart vorig jaar opende SCO de aanval op IBM. Via een rechtszaak eiste de Unix-fabrikant minimaal een miljard dollar schadevergoeding. Dit omdat IBM volgens SCO delen van de broncode van SCO Unix illegaal zou hebben gebruikt voor de ontwikkeling van zijn Linux-broncode.

Later lanceerde SCO het plan om licentiekosten in rekening te brengen bij bedrijven die Linux gebruiken. Linux-voorstanders reageerden woedend op de claim en uitlatingen van SCO. Red Hat diende vorige zomer een officiële aanklacht in tegen SCO. "We hadden het ook kunnen laten rusten, maar we willen dit zo snel mogelijk uit de wereld hebben. Als er iets mis is met de code, dan horen we het graag", besluit Salazar.