Canonical biedt nu bij zijn supportcontracten voor Ubuntu bescherming tegen claims voor inbreuk op intellectueel eigendom. Dat omvat ook patentclaims zoals die van Microsoft.

Daarmee staat het bedrijf bepaald niet alleen. Sterker nog, ook Red Hat, marktleider op de zakelijke markt met zijn Red Hat Enterprise Linux (RHEL), doet datzelfde al enige jaren.

Omstreden

Dergelijke vrijwaring is niet onomstreden. Het biedt betaalde bescherming tegen claims waarvan iedereen in de open source gemeenschap stelt dat ze gebakken lucht zijn. Daarmee geven deze garanties juist legitimiteit aan vage patent- en copyrightclaims tegen Linux, aldus de critici.

Jan Wildeboer van Red Hat, dat al bijna vier jaar bescherming tegen claims biedt, reageert op de Assurance voor Ubuntu Linux. Hij verklaart dat het moeilijk te zeggen is of de vrijwaring voor claims een goede of slechte zaak is. Toch voegt hij daaraan toe: "Jammer genoeg noodzakelijk, IMHO".

"Wij doen dit al een paar jaar. Als public traded corporation publiceren we ook cijfers. Dus weet je hoeveel onze assurance waard is. Bij Canonical weet je niet hoeveel euro er klaar ligt indien nodig", antwoordt hij via Twitter. Vragen van Webwereld aan Canonical over de omvang van het beschermingsfonds zijn nog niet beantwoord.

'Weinig nut'

Open source-expert Arjen Kamphuis is kritischer. Hij ziet weinig nut in Ubuntu Assurance: "Het is een beetje net als een Hummer, goed voor bange mensen maar slecht voor de rest van de wereld. Als iemand daar per se geld op wil stukgooien, moeten ze dat vooral doen maar ik zou het mijn klanten afraden. Niet in de laatste plaats omdat softwarepatenten in Europa niet geldig zijn. Dit is dus een Amerikaanse discussie en gaat niet over ons."

De Assurance komt echter standaard bij de supportdiensten die Canonical biedt. Kamphuis is daar wel positief over: "Dit lijkt me een prima oplossing voor kleine en middelgrote organisaties die zelf dergelijke support niet organiseren en er wel voor willen betalen. Belangrijk is wel om vast te stellen dat er heel veel organisaties in Nederland en de wereld goede support kunnen verlenen, door de openheid van Ubuntu. In Nederland hebben we LPI (Linux Professional Institute) certificeringen bijvoorbeeld."

Oracle was eerste

Red Hat biedt zijn klanten al sinds november 2006 indemnification. Het volgde daarmee vrijwel direct op concurrent Novell, die voor die vrijwaring een vergaande overeenkomst met Microsoft heeft gesloten. Red Hat tekende niet bij de Windows-maker, maar belooft klanten wel bescherming. Oracle biedt voor zijn Red Hat-kloon Unbreakable Linux ook indemnification. Het kwam daarmee een week voordat Novell en Microsoft hun deal onthulde.

Red Hat heeft bij de onthulling van de eigen indemnification in 2006 al gesteld dat het reeds bestaande Open Assurance-programma belangrijker is. Daarbij biedt de Linux-leverancier klanten de garantie dat het code die inbreuk maakt op andermans rechten herschrijft of vervangt. Indien dat niet mogelijk is, belooft Red Hat de rechten voor gebruik af te kopen bij de eigenaar.

Vervangen of afkopen

Canonical doet nu dezelfde toezegging bij zijn supportcontracten. Het belooft klanten inbreukmakende code te vervangen of te herschrijven, of de rechten voor het gebruik daarvan af te kopen. Daarnaast belooft het bedrijf ook juridische steun. Dat betreft compensatie voor claims die tegen zijn klanten worden ingediend. Het lijkt daarmee minder ver te gaan dan andere leveranciers, die beloven de verdediging namens klanten te voeren in rechtszaken.