Drie rechters ondervroegen maandag de advocaten van Napster en de MP3-paria's van de platenbranche. Toeschouwers viel het op dat de raadsman van de Recording Industry Association of America ( RIAA) op bijzonder scherpe toon vragen gesteld kreeg. David Boies, de beroemde advocaat die Napster verdedigt, werd het vuur minder aan de schenen gelegd. De rechters van het 9th Circuit Court of Appeals moeten beslissen over de toekomst van Napster. In juli beval districtsrechter Marilyn Patel dat Napster alle met copyright beschermde nummer van haar uitwisseldienst zou halen. Napster ging meteen in beroep en kreeg uitstel. Nu, twee maanden later, buigt de beroepsrechtbank zich over de zaak. De zitting duurde een uur. Het grootste deel van de tijd besteedden de rechters aan het ondervragen van Russel Frackman, de advocaat van diverse platenlabels. Er werd ook kritiek geuit. Zo noemde rechter Robert Beezer de suggestie van de platenbranche dat Napster verantwoordelijk is voor het gedrag van haar gebruikers 'uitermate storend'. Beezer vroeg zich verder af waarom de branche niet achter de individuele gebruiker aangaat. Ook de andere twee rechters hadden kritiek op de zaak zoals die is voorgedragen door de platenlabels. De vergelijking met de handel in bootleg cd's gaat niet op, vindt rechter Mary Schroeder. Napster heeft immers niet dezelfde zakelijke relatie met haar klant als de cd-verkoper, aldus de rechter. Napster ontkwam niet aan kritische vragen, maar de toon was minder scherp. Het internetbedrijf beroept zich in zijn verdediging op een uitspraak van het Hooggerechtshof uit 1984 over de Betamax videorecorder van Sony. Er werd bepaald dat technologie die voor illegale doeleinden kan worden gebruikt is toegestaan indien het ook substantiële legale mogelijkheden biedt. Dit ging over een fysiek apparaat, zei rechter Beezer, gevolgd door de vraag: is Napster ook een apparaat? Een uitspraak wordt binnen enkele weken verwacht. Daarna zal de zaak waarschijnlijk doorgaan naar het Hooggerechtshof. Napster, dat onlangs haar eerste verjaardag vierde, heeft nu ruim 32 miljoen gebruikers. Topman Hank Barry van Napster verklaarde op een persconferentie na de zitting te streven naar een schikking met de platenbranche. Alle voorstellen die Napster heeft gedaan zijn echter afgewezen, zei Barry. Vanuit de RIAA zijn geen alternatieve voorstellen gekomen.