Veel van de hedendaagse ICT is oeroud: bedacht, uitgevonden en ook al gemaakt eind jaren zestig en begin jaren zeventig. Niet alleen lang geleden, maar ook nog eens op een enkele plek door slechts een handjevol mensen. Dat was bij het vermaarde onderzoekslab PARC (Palo Alto Research Centre) van kopieermachinegigant Xerox. Een van die grote denkers en visionaire uitvinders was Douglas Engelbart, die nu is overleden.

Muis niet nuttig?

Engelbart, die vooral te boek staat als de bedenker van de muis, is in de avonduren van 2 juli overleden. De 88-jarige uitvinder is in zijn slaap overleden, meldt zijn dochter in een kort bericht. Engelbart was 25 toen hij het idee bedacht en uitwerkte van computerbediening middels een aanwijsapparaat, voor een bewegende cursor op een grafische interface. Dit was voor die tijd niet alleen nieuw of revolutionair, maar futuristisch en volgens sommige toenmalige kenners zelfs onhaalbaar of niet nuttig.

Dat laatste is volgens sommige hedendaagse experts nu wel het geval. Touch verdringt de voorheen onmisbare muis. Niet in alle gevallen en niet voor alle soorten toepassingen, maar voor tablets en smartphones zeker wel. Hybride pc-tablets hebben vaak nog wel een muis nodig, hoewel dat kan liggen aan het ontwerp van het daarop draaiende besturingssysteem en de applicaties daarop. Bovendien zijn veel moderne muizen, van bijvoorbeeld Apple maar ook Microsoft, zelf voorzien van een touch-oppervlak.

Meer fundamentele vindingen

Naast de muis, die in Engelbarts oer-uitvoering twee wieltjes en één knop had, heeft de wetenschapper nog vele andere fundamentele uitvindingen gedaan. Daaronder het idee plus implementatie van de basis voor het world wide web: hypertext. Dit zijn tekstbestanden met daarin aanklikbare verwijzingen (hyperlinks) naar andere, gerelateerde tekstbestanden. Voortbordurend op dat idee: hypermedia, dus video- en audiobestanden met ingebouwde hyperlinks.

Verder ook dynamische linking van bestanden, en object addressing wat programmeren drastisch heeft herzien en code-hergebruik mogelijk heeft gemaakt. Ook vergaderen op afstand, met ook beeld en geluid plus tegelijkertijd online-collaboration is door Engelbart eind jaren zestig bedacht, voorzien en uitgelegd.

De moeder aller demo's

Douglas Engelbart heeft veel van de toekomst (en het ICT-heden anno nu) getoond in zijn beroemde demonstratie, later bekend als 'The Mother of all demos', in december 1968. In anderhalf uur showde Engelbart (toen aan duizend aanwezige computerprofessionals) vindingen waar hij al sinds 1962 aan werkte, waaronder de muis maar nog veel meer.