Zo kunnen honden geen richting aangeven, opzoeken hoe laat een bus gaat of onderscheid maken tussen bankpassen en ov-chipkaarten. De Baxter-robot, eerder verantwoordelijk voor het innemen van banen in productielijnen, is volgens onderzoekers van de Amerikaanse universiteit de ideale kandidaat vanwege zijn intelligentie en veilige bouw.

Researcher Aaron Steinfeld geeft toe dat blinden en slechtzienden wat verbaasd opkijken als ze met een humanoïde robot als Baxter te maken krijgen. "Maar uiteindelijk raken ze snel comfortabel in het interacteren met de robot. Ze vinden het prettig om de plastic vingers van de robot vast te houden. Sterker nog, ze vinden het prettiger dan fysiek contact met een ander mens."

Baxter introduceert zichzelf aan blinden en slechtzienden. Daarna schakelt het zichzelf uit om de gebruikers de kans te geven zijn vorm en constructie veilig te onderzoeken. Als de robot oké bevonden wordt, kan de gebruiker deze met een stemcommando weer inschakelen.

"Er gaat een wereld aan mogelijkheden open wat betreft zaken die blinden aan Baxter kunnen leren", zegt professor M. Bernardine Dias. "Dit is nog toekomstmuziek, maar heel erg enerverend."

Zo zijn de onderzoekers van plan Baxter te koppelen aan een navigatie-app voor smartphones zodat de robot beter kan waarschuwen voor bijvoorbeeld wegwerkzaamheden en drukte. Volgend jaar moeten de eerste robotische vervangers van de blindengeleidehond echt op straat gaan lopen, schrijft MIT Technology Review.