Mocht je het gemist hebben, er is een nieuw vlaggenschip van LG dat vol zit met alle dingen die je van een vlaggenschip verwacht: mooi design, veel schermruimte, vlotte processor, Android Oreo, draadloos opladen, spatwaterdicht en dual-camera. Op papier is de G7 THinQ een uitstekende telefoon en als je hem oppakt voelt het ook als een luxe, comfortabele telefoon.

Weinig verschil

Maar nee, de G7 gaat niet groots opvallen, deels omdat LG steeds minder relevant wordt als smartphoneproducent, maar vooral omdat smartphones een innovatieplafond hebben bereikt. We wachten nog op een killer-app voor AI, schermtechnologie is nog steeds niet goed opvouwbaar en camera's zijn zo goed dat we niet meer onder de indruk zijn van grote diafragma's en mooie plaatje.

Dat betekent dat er eigenlijk qua hardware niet zo gek veel verschil zit tussen LG G7, Galaxy S9, iPhone X en Pixel 2 XL. Apple gebruikt schermen van Samsung en Google die van LG. Ze hebben allemaal dual-camera's. Het verschil russen de Snapdragon 835 in de Pixel en de 845 in de S9 en G7 is minimaal. Elke telefoon heeft specifieke voor- en nadelen, maar de keus draait uiteindelijk om persoonlijke voorkeur zonder duidelijke argumenten om naar een ander merk te stappen.

Android weer ingehaald

Het ergste wat Android-telefoons kon overkomen was de iPhone X. In de maanden voordat de dure smartphone verscheen, zag de iPhone er vergeleken met nieuwe Androids belegen uit. De toestellen hadden 18:9 OLED-schermen, ultradunne bezels, draadloos opladen en een assistent die beter was dan Siri. De Essential was de eerste met een notch, maar de iPhone was de eerste die het goed deed, met een symmetrisch dun design, briljante dieptecamera en intuïtieve navigatie.

In plaats van harder inzetten op wat een Android-toestel onderscheidend maakt, hebben smartphonefabrikanten gekeken naar de iPhone X en maken ze daar hun eigen versie van. Ze creëren nieuwe toestellen die niets daadwerkelijk nieuws doen. Samsung maakte AR Emoji en verbeterde gezichtsherkenning om Face ID bij te benen, LG en Huawei kwamen met hun eigen notch en naar verluidt komt Google met nieuwe iPhone X-achtige navigatie in de Pixel 3.

Niet achterblijven

En waarom? Omdat de iPhone X iets anders was en Android-makers raakten in paniek. Jarenlang werden ze gesust door Apple's LCD-scherm, thuisknop en voorspelbaar design, maar de iPhone X zette dat op z'n kop. Zelfs met de iPhone 8 ernaast was de X een schot voor de boeg dat tijden veranderen, en Android-telefoons wilden niet achterblijven.

Telefoons die elkaar kopiëren is niets nieuws onder de zon, maar de haast waarmee de iPhone X op grote schaal wordt gekopieerd is adembenemend. Nog nooit sinds de komst van de portretmodus zijn telefoonfabrikanten zó wanhopig geweest om een me-too uit te brengen en als gevolg zijn die iPhone X-imitaties suf en soms simpelweg goedkoop.

Goedkope imitaties

AR Emoji is een leuke demonstratie op een feestje waard, maar het haalt het niet bij Animoji. Intelligent Scan is lang zo veilig niet als Face ID. De notches zien er allemaal beter uit als je ze gewoon uitzet. En gebaarnavigatie had al twee jaar geleden in Android Nougat moeten zitten. Op de iPhone X zijn ze nieuw, spannend, maar ook logisch. De volgers zijn gewoon heel erg 'meh'.

Onzekerheid en twijfel zijn ook niets nieuws. Ik herinner me nog goed hoe geschokt mensen waren dat Samsung bij de Galaxy S6 overstapte op een niet verwisselbare accu, micro-SD, waterproofing en Air View schrapte en meer - maar daar zat tenminste een gedachte achter. Samsung bouwde een nieuwe identiteit op voor de Galaxy-lijn met nieuw design en materiaal en dat leidde tot de Galaxy S8, een van de beste smartphones die er ooit is gemaakt.

Niemand neemt risico's

Maar op dat moment was Samsung nog bereid om risico's te nemen en te falen om uiteindelijk de plek te bereiken die het bedrijf ambieerde. Het was niet aan het kopiëren om simpelweg te kopiëren. AR Emoji was vast geen plan voor de S9 totdat Apple de Animoji introduceerde en ik geloof niet de de G7 een notch zou hebben gehad als Apple het niet had gedaan om het idee acceptabel te krijgen.

De tijd die Samsung en LG steken in me-too-functionaliteit had beter besteed kunnen worden aan features die onderscheiden in plaats van features die ervoor zorgen dat telefoons nóg meer op elkaar gaan lijken. Zelfs een bedrijf als Huawei, dat zijn eigen chips produceert en het zich kan veroorloven om nieuwe dingen te proberen, voegde een notch toe aan zijn nieuwe P20.

Nieuw maar niet vernieuwend

Vanwege die zucht naar iPhone X-features is Android-innovatie in 2018 stil komen te staan. Er zijn nieuwe features zoals de boombox-speaker van de G7 of het variabele diafragma van de Galaxy S9, maar is dat echt innovatief? In onze tests was er een klein verschil op te merken met Dual Aperture bij bepaalde foto's, maar over het het geheel bekeken levert het weinig op. En die speaker klinkt goed, maar hoe vaak gebruiken mensen de externe speaker van een telefoon?

Fabrikanten missen een gouden kans om de iPhone voorbij te streven door dat gekopieer van de onderscheidendste feature en dat is AI. Dat gaat niet alleen om virtuele assistentie als met de Google Assistant, die al prominent aanwezig is om de G7 en Pixel, maar om de intelligentie van de smartphone te verbeteren.

Innovatie met intelligentie

Er wordt al gewerkt aan slimmere functies, zoals met Samsungs Bixby Vision, de AI-camera's van LG en Huawei en de Lens-feature van Google, maar hier is nog veel ruimte voor verbetering. Huawei loopt hierin voorop met zijn Kirin 970-chip, maar geoptimaliseerde foto's zijn slechts het topje van de ijsberg.

Er komt een dag binnenkort dat een toestel met deep learning en gepersonaliseerde algoritmes je gewoontes leert en anticipeert op je behoeften. Gaat Android dit wel het eerst doen? Google is een drijvende kracht achter AI, machine learning en augmented reality, maar de Pixel is momenteel nog niet slimmer dan een iPhone X of Galaxy S9. Dat zou het wel moeten zijn.

Laatste trends van Apple

Nu proberen makers de iPhone X niet voorbij te streven, maar erop te lijken en dat is heel onnodig. Met die strategie verliezen ze wat smartphones juist zo spannend maakte. Een Android-toestel hoeft niet de laatste trends van Apple te volgen, er zijn genoeg Androids geweest die iets beters te bieden hadden en dát moet je bereiken.