De America Invents Act (AIA), die in het leven is geroepen om patenttrollen minder ruimte te geven, heeft voor voor het eerst vruchten afgeworpen. Softwarebedrijf SAP startte onder de AIA een herzieningsprocedure bij patentbureau USPTO op vijf patenten van concurrent en voormalig SAP-partner Versata.

Patenten te breed

Een speciale toetsingscommissie van de USPTO geeft nu toe dat de patenten van Versata te breed en abstract zijn, zo meldt de nieuwsdienst van Webwereld-uitgever IDG. Onlangs won Versata in hoger beroep een schadevergoeding van SAP wegens patentinbreuk. Het is, mede omdat dit onontgonnen terrein is, nog niet direct duidelijk wat de patentbeslissing betekent voor deze zaak.

SAP is ondanks dat zeer tevreden over de uitspraak van de toetsingscommissie. “We denken dat dit een belangrijke mijlpaal is”, zegt SAP-woordvoerder Andy Kendzie. “We beseffen dat dit maar één stap in het proces is en dat de zaak zich nog verder moet ontwikkelen.”

Lange strijd

Versata bracht in de jaren 90 als SAP-partner een module uit waarmee klanten actuele prijsbepalingen konden maken. SAP bundelde later zijn eigen prijsbepalingssoftware in het pakket, waarna Versata’s module zware klappen kreeg. Het bedrijf klaagde daarom SAP in 2007 aan wegens patentinbreuk en kreeg een schadevergoeding van 139 miljoen dollar toegewezen.

SAP ging in hoger beroep en patchte zijn software om ervoor te zorgen dat er van inbreuk geen sprake meer kon zijn. Een rechter schoof de 139 miljoen terzijde en vond dat er een nieuwe schadevergoeding moest worden vastgesteld. Ondanks de gepatchte software verloor SAP opnieuw. De tweede keer kwam de jury uit op 345 miljoen dollar.

Nieuwe toetsingsprocedure

De USPTO-toetsing is een nieuwe procedure die in werking is getreden dankzij de America Invents Act (AIA). Deze wet moet het lastiger maken voor patentbedrijven, die octrooien verzamelen en deze inzetten voor rechtszaken, om bedrijven die daadwerkelijk innoveren dwars te zitten.

Maar critici zijn bang dat de AIA er juist voor zorgt dat grote bedrijven meer macht krijgen om kleine concurrenten buitenspel te zetten. Tegenstanders van de wet vinden dat octrooiwetgeving er juist is om dit soort praktijken te voorkomen en zien meer in andere maatregelen om patentmisbruik te voorkomen.