De ESA heeft samen met Airbus Defence een proof-of-concept demonstratie gegeven van de zogenoemde SpaceDataHighway, de ruimtesnelweg voor het uitwisselen van data tussen satellieten met behulp van lasers. De twee satellieten, de Sentinel-1A en de Alphasat, wisselenden data uit met een snelheid van 0,6 Gigabits per seconde over een afstand van 45.000 kilometer. De topsnelheid zou 1,8 Gbps zijn.

Volgens ESA is de test een doorbraak in het beter laten functioneren van satelieten die in een lage baan om de Aarde vliegen. Die satellieten worden bijvoorbeeld gebruikt om foto's van gebieden op de Aarde te maken, maar moeten in het zicht komen van bepaalde grondstations om die data door te sturen.

De Sentinel is zo'n lagebaansatelliet. Door de data nu te sturen naar de Alphasat, die altijd in het zicht blijft van een grondstation omdat het op een vast punt meedraait met de Aarde, wordt dat probleem opgelost. De Alphasat ontvangt de data van de Sentinel en stuurt die door naar het grondstation.

Daarmee kan dus veel beter en realtime situaties op de grond worden gevolgd, zoals (natuur)rampen of militaire operaties. In de komende jaren gaat Airbus nog eens twee satellieten lanceren die een laser aan boord hebben.