De 24 grote telecomaanbieders, waaronder Vodafone, Deutsche Telekom en AT&T, trekken samen ten strijde tegen de groeiende macht van Apple, Google en Microsoft. De telco's willen net als deze partijen geld verdienen aan verkoop van apps. Ze werken samen met toestelfabrikanten LG, Samsung en Sony Ericsson in de Wholesale Application Community (WAC). Later dit jaar gaat dit wereldwijde app-platform live.

WAC's voordeel voor ontwikkelaars is dat ze maar één keer hun app hoeven te maken, waarna deze op de meeste toestellen op veel plekken ter wereld kunnen werken. De telco's die meedoen hebben samen drie miljard klanten. Dat terwijl het aantal appstores maar blijft toenemen, zodat ontwikkelaars steeds vaker moeten kiezen tussen mobiele OS'en en winkels.

Nederlandse appmakers die Webwereld sprak zien echter weinig in het nieuwe platform. Een deel van hen betwijfelt of er überhaupt een rol is weggelegd voor providers bij de verkoop van apps.

Michiel Munneke van M2Mobi, maker van de app van het Holland Heineken House: "Dit zijn stuiptrekkingen van de operators. Er komen nu veel te veel appstores, dat maakt het verwarrend voor de consument. Tot nu toe zijn vrijwel alle pogingen van telecomaanbieders geld te verdienen met content mislukt."

'Webapps minder prettig'

WAC gebruikt als standaarden JIL en BONDI. De apps zijn daardoor in feite web-apps: ze werken slechts met HTML en Javascript. "In de praktijk zijn de apps die ermee worden gemaakt nog erg gelimiteerd. Het voelt als een stap achteruit vergeleken met de iPhone", zegt app-ontwikkelaar Jelle Prins van Moop.me. De iPhone had volgens hem als pluspunt een standaard-interface die de meeste apps. Dat ontbreekt bij WAC. "Ik zeg niet dat dergelijke interactie in de toekomst niet mogelijk is met HTML en Javascript, ik heb er echter tot nu toe geen voorbeelden van gezien waarvan ik denk dat ze op gelijk niveau zitten met een native iPhone-app."

Op de iPhone leveren spelletjes de meeste omzet op. Ook die zijn nog een brug te ver voor webapps. "Vodafone noemt de web-apps dan ook 'widgets', dat geeft volgens mij al goed aan dat ze nog net even een stap simpeler zijn", aldus Prins die bij Vodafone Nederland een voorproefje kreeg. Ook Dennis Stevense, bekend van zijn iPhone-hit Trein, denkt dat JIL en BONDI nog niet geavanceerd genoeg zijn op de gebruikservaring van de iPhone te kunnen benanderen. "Beide bieden een webomgeving voor widgets. Wat mij betreft zit er tussen widgets en apps nog een groot verschil in gebruikerservaring."

WACS heeft snel duidelijke richtlijnen voor de interface nodig. Prins: "Je wil geen app opstarten en eerst uitleg krijgen over hoe je het moet gebruiken. Een app moet simpel, intuitief en snel te gebruiken zijn. Dat werkt vaak het best als de userinterface door het hele toestel heen goed wordt doorgetrokken."

Compatibiliteit

De belofte van één store en één gestandaardiseerd ontwikkelplatform vinden veel appbouwers nu nog niet erg realistisch. "Ik vraag me wel af of ze dat echt kunnen waarmaken. Compatibiliteit is soms al een probleem met tussen Android-toestellen, bijvoorbeeld door verschillen in schermgroottes. Dit gaat ook al mis bij de portabiliteit van iPhone apps naar de iPad", aldus Stevense.

Volgens Prins zijn de consessies groot. "Je hebt of limitaties of je levert in qua performance, zoals bij Adobe AIR of Flash." Hij verwacht dat compatibiliteit ook een probleem zal zijn. "Zelfs voor de iPhone- en iPod Touch-apps moet je testen op verschillende modellen. Voor Android zijn we al bugs tegen gekomen op hetzelfde toestel, terwijl deze bugs zich niet voordeden op andere toestellen. Hoe zit dat straks als je niet alleen honderden verschillende toestellen hebt, maar ook nog eens verspreid over verschillende platforms en fabrikanten moet testen?"

HTML5 en security

De invoering van HTML5 zorgt ervoor dat webapps meer mogelijkheden krijgen, bijvoorbeeld op gebied van offline werken. Maar ook HTML5 is nog niet zo ver dat alles in de browser kan wat nu in apps gebeurt. Bovendien brengt zo'n situatie nieuwe problemen met zich mee, voorziet Marcel Roorda van Service2Media. "Alles in de browser laten werken levert beveiligingsproblemen op." App Stores voeren een controle uit, dat maakt het veiliger, meet hij. "Vanwege beveiligingsrisico's rond apps nemen sommige grote bedrijven, zoals banken, een deel van de ontwikkeling al in eigen hand."

Service2Media presenteerde op het Mobile World Congress wel een eigen ontwikkelplatform dat dezelfde apps laat werken op iPhone, Android, Symbian, Windows Mobile, Samsung Bada, Blackberry en Java. Roorda: "Allemaal aparte apps ontwikkelen voor elk platform wordt te kostbaar. Wij hebben hiervoor een oplossing bedacht." Hij erkent dat zijn apps soms ook anders werken in verschillende toestellen, zeker als deze bepaalde functies niet aankunnen.

Controlebeleid

Ook het keuringsbeleid dat WAC hanteert is nog onduidelijk. De telecomaanbieders moeten apps voor het toelaten tot het platform goed controleren. Stevense: "De consument moet er op kunnen vertrouwen dat er niks mis is met wat ze downloaden of kopen, net zoals dat het geval is in de App Store door de controle van Apple."

Prins vreest dat de code van webapps bij WAC te gemakkelijk is te kopieren door andere ontwikkelaars. "Je kunt makkelijk de broncode van een app inzien, net als bij een website. Natuurlijk zijn er manieren om dit enigszins tegen te gaan, en kan er gecheckt worden op plagiaat, maar dit leidt vast tot relletjes."

Eigen telefoon van telco's

Dat de operators hun krachten bundelen vindt Michael Plein van TripleIT goed: het kan volgens hem 'niet ver genoeg gaan'. "De eindgebruiker wil een zo rijk mogelijke gebruikerservaring beleven. Goed voorbeeld is de Apple iPhone in combinatie met de App Store. Hoe intensiever de samenwerking, hoe beter de algemene gebruikerservaring."

Zou je dat tot in het extreme doorvoeren, dan leidt dat volgens Plein tot 'één supertelefoon en één platform van alle operators'. "Zo'n samenwerking zou het onderscheidend vermogen tussen de bedrijven echter laten afnemen. Voordeel is wel de innovatie in zo'n ecosysteem positief wordt gestimuleerd waardoor het aantrekkelijker wordt voor de consument."