Bill Lowe is op 19 oktober overleden aan een hartaanval, meldt de BBC. Hij heeft in 1980 de toenmalige CEO van IBM ervan overtuigd dat de computerreus niet langs de zijlijn kon blijven staan wat de opbloeiende markt van 'microcomputers' was. Pioniers als Apple, Commodore en Tandy wisten daar goed aan te verdienen, en IBM wou meedoen. De grote leverancier van zakelijke systemen was in die tijd nagenoeg synoniem met 'computer'.

Spotgoedkoop en binnen een jaar af

Het door Lowe voorgestelde instapsysteem van IBM zou dan voor het onvoorstelbaar lage bedrag van 1500 dollar op de markt moeten komen. "Kom binnen een maand terug met een prototype", zei CEO Frank Cary. De prijs voor de nog niet bestaande IBM-pc was niet alleen laag, maar het apparaat moest ook binnen een jaar realiteit zijn.

Die druk, gecombineerd met vrijheid van handelen, leverde een toen voor IBM uniek resultaat op. Het team van Lowe dat aan het topgeheime project werkte, koos voor standaardcomponenten die vrijelijk verkrijgbaar waren. Waar IBM normaliter alles geheel zelf ontwierp en ontwikkelde, werd de pc geassembleerd uit andermans onderdelen. Wél IBM-uniek was het kernelement wat alles aan elkaar knoopte, het BIOS (Basic Input/Output System).

De kloonindustrie en de servermarkt

Dat culmineerde in 1981 in de IBM 5150-computer, die te boek staat als de eerste echte personal computer (pc). De validatie van 'de micro' door bedrijfshofleverancier IBM heeft de pc tot de massamarkt gebracht. 'Niemand is ooit ontslagen voor het kopen van IBM(-producten)', was toen een zakelijke wijsheid.

Slim uitvogelen (reverse engineeren) van de werking van het BIOS, met computermaker Compaq voorop, leidde tot de zogeheten IBM-compatibele pc's. Die kloonmachines brachten een hele, bloeiende industrie voort die uiteindelijk ook de servermarkt grotendeels heeft veroverd. Zelfs opboksend tegen een alternatief serverplatform van pc-processorreus Intel.

De sleutelrol van Lowe is jaren terug al belicht in de documentaire Triumph of the Nerds, over de opkomst van de pc. De inmenging van IBM heeft de pc verheven van uitvinding tot business: Bron: PBS.