De mensen hier passen niet in het stereotiepe beeld van de zwaarlijvige Amerikaan die fastfood eet en overal met de auto heengaat. Het stereotiepe beeld van iemand die hier woont is eerder een persoon die biologische groenten eet, aan yoga doet, een hybride auto rijdt en regelmatig als vrijwilliger werkt voor een of ander goed doel.

Toevallig kwam er onlangs een onderzoeksrapport van Gallup (te vergelijken met Nipo in Nederland) en Healthways uit, waaruit blijkt dat mensen die in dit gebied wonen het gelukkigst zijn vergeleken met de rest van Amerika. Dat heeft te maken met de de kwaliteit van leven in het algemeen en van werk, gezondheid en emotionele balans in het bijzonder. Ik geloof dat ook Nederland altijd hoog scoort in dit soort onderzoeken, en er zijn meer parallellen.

Amerika is een groot land met grote verschillen. De manier waarop de rest van Amerika tegen Californië en met name het gebied rondom San Francisco aankijkt is te vergelijken met hoe Nederland gezien wordt door de rest van Europa. Een superliberale plek waar alles mag.

Wellicht nog meest verrassend is de manier waarop men hier met verschillen omgaat. Dat is juist heel anders dan in Nederland, waar de nadruk juist op die verschillen gelegd wordt.

Ik heb collega’s die conservatief republikeins zijn en twee keer voor Bush gestemd hebben, en anderen die superlinks zijn en voor het legaliseren van softdrugs en het homohuwelijk pleiten. Ook zijn veel verschillende religies vertegenwoordigd. Ik heb collega’s die mormoon, hindoe, en moslim zijn.

Dat blijkt veel makkelijker dan gedacht om met al die verschillen onder een dak te werken. In Nederland is het gebruikelijk om over alles te praten op het werk, dat doen Amerikanen veel minder. Enerzijds omdat er gewerkt moet worden en niemand tijd wil verspillen, anderzijds uit respect voor elkaar. Zo hebben Amerikanen het op de werkvloer in de regel niet over politiek en religie. Die onderwerpen horen tot het privédomein van mensen, ze leiden alleen maar af en je loopt snel het risico iemand te kwetsen.

Als je een tijdje met elkaar samenwerkt, kom je heus wel achter dat soort zaken, maar het blijven gespreksonderwerpen die de meeste mensen schuwen, vooral als ze weten dat de ander niet dezelfde mening deelt. Dan is het beter om het er niet over te hebben, vooral uit respect voor de cultuur, tradities of mening van de ander. Nederlanders zoeken veel eerder de confrontatie en hebben een respectvolle discussie. Dat deed ik zelf regelmatig, maar heb ik dat afgeleerd ben er inmiddels van overtuigd dat het beter werkt niet alles uit te spreken.

Bijna iedereen in Silicon Valley is 'allochtoon'. De man in de bank is Chinees, de autoverkoper komt uit Polen en de mevrouw achter het loket van Social Security is Mexicaans. Velen praten met vrij zware accenten, maar dat lijkt niemand te boeien. Ik denk dat het in Nederland veel eerder een bezwaar gevonden zou worden als iemand Nederlands met een zwaar accent spreekt en wellicht grammaticaal niet helemaal correct. Hier kijken ze alleen naar resultaten. Doet iemand zijn werk goed – zo ja, dan maakt de rest niets uit.

In het zakenleven is dat precies hetzelfde. In een bespreking bij een klant keek ik om me heen en merkte dat er naast mij als Nederlandse, een Zweed, twee Indiërs en een Rus aan tafel zaten... en oh, ja en er was ook een Amerikaan. Deze ruimdenkendheid speelt de technologiesector in de kaart. Het barst hier van de immigranten en ook dat is typisch Silicon Valley. Je afkomst speelt nauwelijks een rol, iets wat aan de oostkust van de Verenigde Staten heel anders ligt. Mensen worden hier op hun merites beoordeeld. Het is niet voor niets dat bedrijven als Google en Intel door immigranten zijn opgezet!

Silicon Valley staat bekend staat als het centrum van technologie en innovatie in de wereld. Hoe hier omgaan wordt met verschillen schept in mijn ogen het ideale klimaat voor innovatie en creativiteit. Openheid en ruimdenkendheid staan daarbij voorop.

De Nederlandse regering pompt jaarlijks miljoenen in het stimuleren en promoten van innovatie. Nederland heeft veel van de ingrediënten die Silicon Valley ook heeft: een gemengde bevolking, veel ruimdenkende mensen, en ondernemerschap zit bij velen in het bloed. Toch lijkt een Silicon Valley in de polder er niet van te komen, alle beleidsnota's en miljoenensubsidies ten spijt. Waarom niet? Het antwoord op die vraag ligt wellicht minder voor de hand dan gedacht...

Christel van der Boom is Senior Vice President bij PR-bureau Edelman. Zij woont en werkt in Silicon Valley.