Ebay verraste vriend en vijand door in totaal vier miljard dollar neer te leggen voor Skype. Zelfs als Skype zijn doelstellingen niet haalt, is eBay 2,6 miljard dollar kwijt. De vraag is of deze dotcomhype-achtige bedragen goed besteed zijn. Het enige zinnige antwoord is uiteraard: de tijd zal het leren. Maar dat is te flauw. Laat ik een poging wagen.

Het antwoord is: nee. Eerst maar even de pluspunten van Skype. Het bedrijf is cool, hip, chill en wat dies meer zij. Bovendien is het bedrijf actief in een zeer veelbelovend deel van de telecommarkt: voice-over-ip. Kenners zijn het erover eens: de toekomst is aan voip. Verder hebben bedenkers Niklas Zennström en Janus Friis eerder met Kazaa bewezen dat ze een fijne neus hebben voor nieuwe diensten en producten. Dit heeft ze geen windeieren gelegd. Of dat ook geldt voor Sharman Networks (dat Kazaa kocht) is overigens een ander verhaal.

Populair

Dan Skype zelf. Het moet gezegd: het programma werkt goed en wordt door vele miljoenen mensen gebruikt. Het is zelfs de meest gedownloade software ooit.

Maar dan de andere kant van het verhaal. Hoeveel van deze mensen geven daadwerkelijk geld uit aan Skype? Skype verdient geld met het leveren van aanvullende diensten, zoals de mogelijkheid om naar vaste nummers te bellen. Skype schermt met het inderdaad indrukwekkende aantal van 54 miljoen geregistreerde gebruikers.

Hoeveel brengen zij op jaarbasis in het laatje? Iets van zeventig miljoen dollar. Dus nog geen anderhalve dollar per persoon per jaar. De genoemde omzet is een nogal magere basis voor de indrukwekkende vier miljard dollar die nu even wordt opgehoest door het kapitaalkrachtige eBay. Bovendien maakt het bedrijf nog geen winst.

Strategisch

Er is echter nog wat anders. Wat moet eBay eigenlijk in godsnaam met een bedrijf als Skype? Goed, eerder kochten onder meer Yahoo en Microsoft zich ook in bij voip-specialisten - dit overigens tegen veel lagere bedragen - maar bij deze bedrijven is deze keus aannemelijk. De keus voor Skype is op het eerste gezicht weinig strategisch.

Meg Whitman, ceo van Skype, lichtte maandag al een tip van de sluier op, in de hoop de vele verbaasde wenkbrauwen bij analisten weer in de goede vorm te krijgen. Allereerst zal Skype worden geïntegreerd in de veilingsites van eBay. Met behulp van Skype kunnen gebruikers nog gemakkelijker en sneller met elkaar in contact kunnen komen, zo is het idee.

Open standaard

Prima idee, maar waarom moet dat per se met Skype? Was het niet veel slimmer geweest om in navolging van bijvoorbeeld Google een applicatie te maken op basis van open standaarden?

Verder denkt eBay geld te kunnen verdienen in de 'lead generation business'. Kort gezegd: verkopers van diensten en artikelen betalen grof geld (tussen de 2 en 12 dollar per lead) als geïnteresseerde klanten via eBay hen opbellen. En uiteraard moet dat via Skype gaan verlopen. Ook hier geldt mutatis mutandis hetzelfde: leuk idee, maar of hiermee miljarden gaat worden verdiend is de vraag.

Tot slot stelt Whitman, uiteraard, dat de bestaande positie van Skype moet worden versterkt. Aan het einde van het derde kwartaal hoopt eBay 57 miljoen geregistreerde Skype-klanten te hebben.

Dat zal wel lukken, maar de concurrentie voor Skype wordt heviger en heviger. Voor alle duidelijkheid: over voip ben ik niet sceptisch. De technologie gaat de toekomst veranderen. Of beter gezegd: is de toekomst al aan het veranderen. Skype heeft hierin nu nog een hoofdrol, net zoals Kazaa dat ooit had in de wereld van muziekuitwisselsoftware. En was niet ooit AltaVista de oppermachtige zoekmachine van het wereldwijde web?

De miljarden die eBay voor Skype neerlegt geven mij kortom vooralsnog een schrale 1999-smaak in de mond.