Skype is bepaald niet het enige bedrijf dat zich met internettelefonie bezighoudt. Voip-providers zoals Vonage bestonden zelfs al een tijdje voordat Skype zich op de markt stortte. Ze bieden een breed pakker van diensten als CallerID, voicemail en bellen van telefoon naar computer aan.

Wat maakt Skype dan zo populair? Allereerst de eenvoud: het programma is heel eenvoudig te gebruiken, zelfs voor computerleken. De diensten die Skype aanbiedt blinken ook uit in eenvoud: geen massa's verschillende tarieven met heel wat kleine lettertjes, maar een duidelijk aanbod. Een andere factor is dat Skype zijn software voor verschillende platformen aanbiedt. Het bestaat zowel voor Windows, Linux, Mac als Pocket PC.

Standaarden en partnerschappen

Skype is opgericht door Niklas Zennström en Janus Friis, de makers van Kazaa. Voor Skype ontwikkelden ze een p2p-netwerk geïnspireerd op Kazaa om gesprekken door te sturen. Ze hebben voor het netwerk niet gekozen voor bestaande voip-standaarden zoals sip (session initiation protocol) en rtp (real-time protocol). Het heeft eigen peer-to-peer-protocollen ontwikkeld om de beperkingen van de voip-standaarden weg te werken. Zo kan een computer met sip niet volledig van voip gebruik maken als hij achter een nat (network address translation) of een firewall van een lokaal netwerk zit.

Skype biedt aan programmeurs een api (application programming interface) aan om met het Skype netwerk te kunnen werken. Een api beschrijft met welke methodes programmeurs kunnen gebruik maken van de functionaliteit van het programma. Zo kunnen zij bijvoorbeeld call-center functionaliteit maken die op het Skype netwerk inplugt. Maar programma's die met de Skype-api ontwikkeld zijn, werken alleen op het Skype netwerk. Zo worden heel wat programmeurs gestimuleerd om niet-standaard programma's te schrijven en de bestaande standaarden zoals sip te negeren. Terwijl de bedoeling van die standaarden juist was dat een programmeur die één netwerk gebruikt om zijn programma te schrijven en te testen, daarna zonder problemen zijn programma kan inzetten in een ander netwerk dat van dezelfde standaard gebruik maakt.

Skype probeert zijn systeem via diverse partnerschappen aan de man te brengen. Zo is het met Motorola een samenwerking aangegaan om Skype mogelijkheden in hun gsm's en headsets te integreren. Met Skype-ondersteuning in een gsm kan een gebruiker goedkoper bellen op plaatsen waar er internettoegang is, bijvoorbeeld via wlan of gprs. Dan wordt er via voip gebeld. Is er niet zo'n netwerk beschikbaar, dan wordt er via een traditioneel gsm-netwerk gebeld. De Skype-mobieltjes worden in de eerste helft van dit jaar verwacht. Ook met i-mate ging Skype een gelijkaardige samenwerking aan.

De leerling of de leraar?

Standaarden negeren, programmeurs stimuleren om eigen niet-standaard protocollen te gebruiken, partners zoeken om die protocollen door te drukken, enzovoort. Dit zijn allemaal tactieken die Microsoft ook gebruikt heeft om tot zijn huidige sterke positie te komen. Skype lijkt dit heel goed bestudeerd te hebben. Of het bedrijf even succesvol zal zijn als Microsoft moet de toekomst uitwijzen. Microsoft kondigde onlangs het programma Office Communicator 2005 aan, dat instant messaging, telefonie en video moet combineren. Hiermee springt Microsoft ook op de trein van voip. Zal de leerling Skype standhouden? Of zal Microsoft ook hier zegevieren?

Ondertussen werkt ook Skype hard aan het uitbreiden van de mogelijkheden. Het programma is nu nog vooral bekend vanwege de mogelijkheid om gratis te telefoneren tussen verschillende computers. Er is echter ook een betaaldienst, SkypeOut, waarmee goedkoop van een computer naar een mobiele of vaste telefoon gebeld kan worden. En sinds kort kan het ook in de andere richting: met SkypeIn kan men van een normale telefoon naar een computer bellen.

SkypeIn

Tot nu toe konden telefoongebruikers niet naar een Skype gebruiker bellen. Met de SkypeIn-dienst die nu in bètatest is, sloopt Skype volledig de muren tussen normale telefoons en internettelefonie. Wie SkypeIn gebruikt, koopt een telefoonnummer van het bedrijf, waaronder men vanaf dan bereikbaar is. Dat kan zelfs een buitenlands nummer zijn, het maakt niet uit dat de computer in een ander land staat. Wie veel Amerikaanse contacten heeft, kan zo een nummer in de Verenigde Staten aanvragen. De contacten betalen gewoon het nationaal tarief. Men kan zelfs tot drie SkypeIn-nummers hebben in verschillende landen. Een SkypeIn-nummer kost dertig euro per jaar of tien euro voor een kwartaal. Het ontvangen van een telefoongesprek is uiteraard gratis.

Voicemail

Skype heeft ook een voicemail-functie in bèta, gratis beschikbaar voor gebruikers van SkypeIn. Wanneer iemand een Skype-gebruiker belt die niet opneemt of zelfs offline is, kan de beller een boodschap inspreken die de gebruiker later kan beluisteren. Een voicemail voor Skype is overigens niet helemaal nieuw. Andere bedrijven boden dit al langer, bijvoorbeeld het Duitse Pamela Systems met de add-on Pamela, in een gratis en een betaalde versie. Ook heel wat hobbyprogrammeurs maken add-ons voor Skype, zo is er SAM (Skype Answering Machine), een volledig gratis voicemail.

Voor meer informatie over Skype en voice-over-ip, zie de uitgebreide Webwereld-special over dit onderwerp.