CD-ROM drives lijken steeds sneller en sneller te worden. Maar is dat eigenlijk zo? De nieuwste drives hebben een 32X-speed specificatie, ruim 33 procent sneller dan de vorige maximumsnelheid van 24X. Twee fabrikanten, Plextor en Teac met een aantal anderen in de startblokken, zijn begonnen met de verkoop van 32X drives ( die een maximum transfer rate van 4800 kilobytes per seconde halen). Zij koppelen daaraan beloftes over sneller databaseverkeer, verbeterde multimedia weergave en een snellere overdracht van grote bestanden.

Laat echter de snelheidsbeloften je aankoopgedrag niet beïnvloeden. Onze testen wijzen uit dat een 32X drive nauwelijks waarneembaar beter presteert dan een 24X drive.

De 32X apparaten krijgen slechts een minimale snelheidsverhoging door de sterkere motoren die de disk sneller laten draaien, door verbeterde elektronische schakelingen en automatische foutencorrectie. Maar in het algemeen halen zij alleen een snelheid van 32X op de buitenste tracks van een disk; de reden waarom fabrikanten de drives bijvoorbeeld classificeren als 14/32X. Er zit echter een addertje onder het gras: er bevinden zich namelijk bijna nooit data op de buitenste tracks, derhalve halen de drives vrijwel nooit 32X.

En zelfs de snellere draaitijd bekort niet de 85 milliseconden toegangstijd (tegen 10 milliseconden voor een harddisk) die de standaard is voor de meeste kwaliteitsdrives van 12X of hoger. Deze uniforme toegangstijd maakt het moeilijk om veel betere prestaties uit een drive te persen ongeacht de snelheid waarmee je een disk laat draaien. "De fabrikanten van CD-ROM-drives en computerbouwers willen simpelweg wat meer Xs om mee te adverteren", zegt analist Jim Porter, de directeur van Disk/trends. "De functionaliteit ervan voor de gebruiker is minimaal , zo die er al is."

Wij testten de nieuwe 32X drives van Plextor en Teac en vergeleken hen met de ACS 12X-42X drive van Panasonic, met de tweede generatie DVD-ROM drive van Hitachi en met een Plextor 12X-20X apparaat. We zagen de opmerkingen van Jim Porter bevestigd. Onze testresultaten toonden aan dat er weinig verschil bestaat tussen 24X en 32X drives, vooral als je doodnormale applicaties gebruikt. (In overeenstemming met eerdere tests van PC World, presteerden SCSI drives beter dan IDE apparaten bij hogere snelheden.) Het laden van een fotobestand van 19 Megabyte met behulp van een 32X drive duurde slechts een paar seconden korter dan via een 20X of 24X equivalent.

Het lezen van data vanaf de buitenste tracks van een disk kan moeizaam zijn. Bijvoorbeeld een wiebelende disk, die verscheidene leesfouten kan veroorzaken, is vooral problematisch voor de buitenste tracks. De Teac en verscheidene andere 24X drives gaan in zo'n geval ter compensatie langzamer draaien. De Teac unit had problemen om de 32X op de buitenste tracks te halen; het maximale dat het apparaat kon bereiken was 30X. Bovendien kon de Teac om onverklaarbare redenen een AVI filmbestand niet lezen. Technici van Teac bevestigden dat zij dit probleem tijdens hun tests ook tegenkwamen.

Hoe het ook zij, 32X is waarschijnlijk de laatste snelheidsverhoging voor CD-Rom drives. Binnen zes tot negen maanden zullen de prijzen voor DVD-ROM-spelers waarschijnlijk dalen naar CD-ROM-niveau. In de loop van het volgende jaar zullen zij qua verkochte aantallen de CD drives inhalen, zo is de stellige verwachting van de fabrikanten.

Moet je nu upgraden of niet? Als je een langzame drive hebt en regelmatig grote bestanden moet laden of moet zoeken in databases op CD, dan kan een 24X of 32X drive bruikbaar zijn. De 32X drives zullen binnenkort worden verkocht voor de prijs die je nu moet betalen voor een 24X drive, terwijl de prijs van goede 24X-apparaten thans daalt naar een niveau rond de 200 gulden. Dus als het kan: bedwing je kooplust, er is geen enkele reden om jaloers te zijn op 32X-bezitters.

Bewerking: Huib Zegers