Spotify heeft in Nederland officieel op dit moment "minder dan een miljoen gebruikers". Maar de manier waarop Jonathan Forster, General Manager Europa, kijkt bij die mededeling doet vermoeden dat het werkelijke aantal gebruikers wel eens vele malen lager kan liggen. Tijdens een kop koffie in Spotify-thuishaven Stockholm doet hij uit de doeken wat er komt kijken bij het opzetten en uitbouwen van een muziekstartup.

Spotify bestaat sinds 2008 en stelt gebruikers in staat om in plaats van muziek te downloaden die te streamen via internet. In tegenstelling tot veel downloadsites en streamingdiensten is Spotify legaal. Wie gratis wil luisteren krijgt om de zoveel nummers een advertentie te horen. Wie dat niet wil, betaalt vijf of tien euro per maand. Voor vijf euro is het aantal luisteruren niet meer gelimiteerd en zijn de advertenties weg. Wie tien euro betaalt kan de muziek ook naar zijn telefoon streamen en de nummers binnen de mobiele app downoaden om ze offline te luisteren.

Winst

Hoewel het in het begin moeilijk was platenlabels te overtuigen van het gecombineerde model van gratis en betaald luisteren, heeft Spotify zich inmiddels in zeven West-Europese landen weten te vestigen. Er zijn meer dan 10 miljoen gebruikers en iets meer dan een half miljoen betalende luisteraars. Volgens het bedrijf is er via hun dienst 40 miljoen euro teruggevloeid in de portemonnees van de platenbazen.

In de wandelgangen van het SIME-congres in Stockholm wordt beweerd dat Spotify ook zeker winst draait. Daar wil Forster officieel niets over zeggen. "We communiceren nooit over cijfers, maar we zijn flink aan het uitbreiden, en dat moet genoeg zeggen", knipoogt hij.

Volgende doel: de VS

Met die cijfers achter zich wordt het volgens Forster steeds makkelijker om voet aan de grond te krijgen in nieuwe landen. Maar elke markt is anders. In Nederland is de dienst sinds mei dit jaar actief. In juli is er een kantoor opgezet in Amsterdam met vijf sales-medewerkers en een business developer. "In het begin piekt de groei flink door de early adopters", legt Forster uit. "Daarna groeit het elk weekend omdat mensen het doorgeven aan hun vrienden." Uiteindelijk moet er wel een moment komen dat de dienst bekend wordt bij het grote publiek. Spotify hoopt dat die omslag in Nederland nu is aangebroken, na een recente uitzending van RTL Nieuws. "Toen zagen we een flinke hobbel in de statistieken."

Wat wel nog een probleem is bij het verder verspreiden van de dienst is de manier waarop mensen kunnen betalen. Op dit moment kan dat in Nederland met een creditcard of PayPal. Spotify wil graag iDeal verwerken in de dienst. Over een samenwerking wordt nog onderhandeld.

Het volgende land dat Spotify in het vizier heeft is de VS. Voor het eind van het jaar moet dat zijn gelukt. Dat is de moeilijkste markt ter wereld, volgens Forster. "De reden dat we nog niet aanwezig zijn in de VS is dat het de grootste markt ter wereld is en de platenlabels zijn nogal nerveus over modellen als Spotify." In tegenstelling tot Spotify-kloon Rdio, die wel al actief is in de VS, heeft Spotify een gratis dienst. Dit schrikt de Amerikanen af.

Apple

Die gratis versie met reclame is erg belangrijk voor de Zweedse startup. Forster argumenteert dat juist de gratis versie helpt bij het bestrijden van piraterij. En daar is de platenindustrie zeker in geïnteresseerd. Maar waar de industrie vooral interesse in heeft, is de gratis luisteraar bewegen om te gaan betalen. En Spotify denkt dat het op hun manier goed mogelijk is om dat te doen. "We zien dat er na twee jaar nog steeds mensen overstappen naar een premium account", zegt Forster.

Mogelijke concurrentie van digitale muziekgigant Apple ziet de startup niet zo snel gebeuren. "Steve Jobs heeft gezegd dat er geen abonnementenservice komt", zegt Forster, die er aan toevoegt dat dat niet zoveel hoeft te betekenen. "Ik denk dat we er niets vanaf zullen weten totdat een van die bedrijven wat doet, en dan zullen we reageren."

Verdwijnende nummers

Per dag worden er op dit moment 10.000 nummers toegevoegd aan de database van Spotify. Een aantal Nederlandse gebruikers merkt op dat er ook regelmatig gaten vallen in hun playlisten. Er verdwijnen dus ook weer nummers uit de database.

Dat klopt, bevestigt Forster. Volgens hem ligt dat aan verschillende zaken die allemaal terug te leiden zijn op de labels. "Het kan zijn dat de licenties zijn verlopen", aldus Forster. Maar het kan ook zo zijn dat een label een bepaalde artiest niet meer in de gratis dienst wil hebben, of dat een artiest zelf besluit zich terug te trekken. "We proberen deals te sluiten voor alle nummers, maar dat lukt niet altijd, het kan dus zijn dat er nummers verdwijnen."

Toekomst

Naast de VS kijkt Spotify naar nieuwe platformen. De dienst is nu beschikbaar op Windows, Linux en Mac. Bovendien is de dienst ook te gebruiken via mobiele platforms iOS, Android, Windows Mobile, Symbian en WebOS. Spotify wil graag uitbreiden naar nieuwe systemen en denkt daarbij vooral aan auto's en multimediaboxen. Uitbreiding naar andere landen staat op een laag pitje totdat de deal met de VS rond is.