Het programma zal bovendien een tien keer zo grote reikwijdte hebben als de huidige zoektocht. Die is ondanks alle inspanningen van SETI (search for extraterrestrial intelligence), dat ook 9 miljoen internetters inzet die de rekenkracht van hun eigen computer ter beschikking stellen, nog altijd tevergeefs. Maar het Breakthrough Initiative, een tien jaar lange studie met de twee meest krachtige radiotelescopen ter wereld, gelooft in het vinden van buitenaardse intelligentie.

De zoektocht is mogelijk dankzij de 100 miljoen dollar van miljardair en oligarch Yuri Milner. Hij verdiende zijn fortuin onder meer met Mail.ru, de populairste website in Rusland, en was een vroege en invloedrijke sponsor van Facebook, Twitter en Spotify. Zijn donatie is de grootste ooit bij het zoeken naar buitenaards leven sinds Microsoft-oprichter Paul Allen ooit 30 miljoen dollar investeerde in een telescoop die nu zijn naam draagt.

Open data

Het team van onderzoekers neemt een ongebruikelijke benadering voor het verwerken van buitenaardse data. Die wordt publiekelijk beschikbaar gesteld voor zowel professionals, amateurs en hackers, aldus Milner tegenover Forbes. Ook wordt er in een internationale competitie opgezet voor het bedenken van een digitaal bericht die de mensheid kan representeren, met 1 miljoen dollar aan prijzengeld.

Jon H Ayre on Twitter