Op woensdag 8 september kwam Rather in het gezaghebbende Amerikaanse programma '60 Minutes' met nieuwe onthullingen over het toch al dubieuze dienstverleden van president George W. Bush. CBS had de hand weten te leggen op memo's van een superieur van Bush van begin jaren zeventig, waaruit bleek dat Bush er tijdens zijn diensttijd de kantjes vanaf liep. Bovendien zou het leger George W. Bush de hand boven het hoofd hebben gehouden dankzij de goede relaties van pappa Bush. Rather verklaart in '60 Minutes' dat onderzoek heeft uitgewezen dat de getoonde memo's authentiek zijn. Deze claim wordt echter vrijwel meteen na de uitzending op internet betwist. Op discussiefora en weblogs worden vraagtekens gezet bij de memo's.

Times New Roman

Er zijn namelijk veel aanwijzingen om aan te nemen dat de betreffende documenten helemaal niet uit een typmachine uit de jaren zeventig zijn komen rollen. Zo wordt in de memo's gebruik gemaakt van het lettertype Times New Roman, hangen de letters 'th' na cijfers boven de regel (superscript, bijvoorbeeld in '111 th Fighter Interceptor Squadron') en zijn sommige teksten gecentreerd. Al deze zaken waren met typmachines van begin jaren zeventig niet geheel onmogelijk (het lettertype Times New Roman bestond al), maar wel uiterst onwaarschijnlijk. Op het eerste gezicht lijken de gewraakte documenten gewoon gemaakt met Word. De kritiek op internet wordt na een dag overgenomen door de reguliere media. Kranten als de Washington Post en The New York Times onderwerpen de op de CBS-site gepubliceerde documenten aan nauwgezet onderzoek en concluderen dat de documenten waarschijnlijk nep zijn. De conservatieve presentator Joe Scarborough van MSNBC wijt de fout van '60 Minutes' aan een vermeende linkse vooringenomenheid ('liberal bias') van Rather en CBS.

Excuses

Rather en CBS wijzen de kritiek aanvankelijk van de hand, maar besluiten vervolgens toch een onderzoek in te stellen. De uitslag daarvan is nu bekend: CBS geeft toe dat de documenten hoogstwaarschijnlijk nep zijn en Rather biedt zijn excuses aan voor het geschonden vertrouwen. Wie verantwoordelijk is voor de vervalste documenten blijft onduidelijk. Het ligt voor de hand om te denken dat de documenten uit Democratische hoek komen. De Democraten (de partij van presidentskandidaat John F. Kerry) hebben er alle belang bij om de discussie over Bush' dienstverleden aan te zwengelen. De afgelopen maanden hebben de Amerikaanse media vooral aandacht gehad voor de militaire dienst van Kerry, die in Vietnam vocht. Een belangrijke Democraat heeft daarentegen geopperd dat Karl Rove, de belangrijkste campagneadviseur van Bush, wel eens verantwoordelijk zou kunnen zijn voor de nepmemo's. Rove, die volgens critici geen enkel middel schuwt om tegenstanders pootje te lichten, zou op die manier de angel uit de discussie over dienstverleden van Bush hebben willen halen. Over Bush' tijd als piloot bij de 'Texas Guard' praat inderdaad niemand meer. Update, 17.30 uur De gewraakte documenten blijken afkomstig van Bill Burkett, een voormalige medewerker van de Texas Guard. Burkett vertelde CBS dat hij de memo's had gekregen van een voormalige collega, maar herriep zijn verhaal toen CBS recent met aanvullende vragen kwam. Burkett heeft in het verleden al verscheidene malen harde kritiek geuit op Bush en de Republikeinen.