De Palm PC wordt de derde poging van Microsoft om de markt te veroveren voor personal digital assistants (PDA's) – de trend van 1998, zoals eerder door WebWereld voorspeld (zie '98: een `handheld' jaar). De handheld-Microsoft wordt naar verwachting deze week gepresenteerd. De afgelopen jaren deed Redmond al een duit in het zakje met WinPad en Windows for Pens, maar die projecten stierven een vroegtijdige dood. Officieel houdt het bedrijf dat vooral groot is geworden door software zijn kaken op elkaar over dit nieuwe hardware-avontuur. Maar de komst van een PDA-met-Windows hangt al langer dan een half jaar in de lucht. Microsoft zou de handheld-PC ontwikkelen onder de codenaam `Gryphon' – verwarrend genoeg ook de codenaam voor Windows CE 2.0, de jongste versie van het besturingssysteem voor handzame computers. CE is een afgeslankte versie van Windows voor PC's: het nieuwe apparaat draait met een slankere editie van CE. Microsoft gaat de Palm PC niet zelf maken. Het stelt alleen de specificaties op waaraan de Palm PC moet voldoen. Volgens berichten uit de Verenigde Staten staan in elk geval Casio, LG Electronics en NEC klaar om een eigen versie te produceren. De PDA komt in april op de markt en gaat tussen de 249 en 369 dollar kosten, afhankelijk van de configuratie. Marktonderzoekers voorspellen voor dit jaar een grote vlucht voor de PDA – met of zonder Windows CE als besturingssysteem. De basis voor de groei werd vorig jaar al gelegd met de stormachtige opkomst van de PalmPilot, een organizer van U.S. Robotics (nu in handen van 3Com). 3Com ziet de PalmPC dan ook wel degelijk als een concurrent, ondanks de verschillende OS'en. Het bedrijf overweegt bezwaar te maken tegen het gebruik van de naam Palm PC, omdat dat verwarring zou wekken met zijn eigen PDA. Intussen meldt Microsoft dat zijn Windows CE een groot succes is. Sinds de introductie begin 1996 zijn er 500.000 handheld-computers met dit besturingssysteem verkocht, waarvan 330.000 in het eerste jaar. Van de PalmPilot heeft 3Com er al een miljoen aan de man gebracht. De concurrentie zit ook niet stil: uit Japan komt het bericht dat Hitachi binnenkort een nieuwe handheld-PC zal uitbrengen met een 7 inch scherm, `oversized' toetsenbord (draagbare computers hebben in Japan doorgaans toetsenbord die voor westerse vingers te klein zijn) en 8 MB geheugen. De nieuwe Hitachi-handheld wordt ook een snelheidsmonster: in het apparaat steekt een 80 MHz processor uit eigen keuken.