MySQL is de meest populaire open source database ter wereld en is beschikbaar onder de general public license (GPL). De database is onderdeel van de zogenaamde 'LAMP-stack', de verzameling van Linux, Apache, MySQL en PHP/Perl, die daarmee een standaard open source infrastructuur levert voor bedrijfsapplicaties.

MySQL telt meer dan 100 miljoen downloads. Dagelijks worden er 50,000 kopieën van opgehaald. De database is ontwikkeld door MySQL AB, een van oorsprong Zweedse onderneming die zijn hoofdkantoor in Silicon Valley heeft. De software is weliswaar gratis te downloaden, maar de onderneming verdient zijn geld met het bieden van professionele ondersteuning. Ook biedt MySQL AB tegen betaling een versie van de database onder een commerciële, gesloten licentie.

"Van Facebook tot Google en Sina.com en van banken tot telecom giganten, [software] architecten die prestaties, productiviteit en innovatie zoeken komen uit bij MySQL," schrijft Jonathan Schwartz, ceo van Sun Microsystems op zijn blog. "De omarming van MySQL wereldwijd is adembenemend. Zij staan aan de wortels van een enorme web-economie."

Schwartz constateert dat steeds meer bedrijven toegang eisen tot de broncode van applicaties. Maar tegelijkertijd verlangen zij ook professionele ondersteuning die relatief kleinschalige bedrijven zoals MySQL niet kunnen bieden. De directeur verwacht daarom dat MySQL als onderdeel van Sun een grotere aantrekkingskracht heeft.

Sun is een van de grootste commerciële aanbieders van open source software. De firma heeft in het verleden onder meer de broncode voor OpenOffice en OpenSolaris vrijgegeven onder een open source licentie.

De serverfabrikant probeert gemeenschappen rond zijn producten op te bouwen, en verdient vervolgens geld met ondersteuning en de verkoop van ouderwets hardware.

"Sun is al toegewijd aan het zakelijk model dat MySQL succesvol heeft gemaakt," analyseert Schwartz. "We investeren eerst om de gemeenschap van gebruikers en ontwikkelaars te laten groeien. Daarna pas creëren we de commerciële diensten die betalende klanten aantrekken, maar niet insluiten."